29 апреля 2016 г.

Пророчество разрушения

По хорошей традиции на сайте опять новый автор - Mesmero с рассказом на вечную тему: противостояние амбиций и нестяжательства, задротства и просто игры… Цикл рассказов называется “Пророчество разрушения”.  Перед вами первая глава и, “продолжение следует!”

Глава 1.  Кровавый закат

Закат окрашивал всю округу непривычно ярким кроваво-красным цветом. Все вокруг было спокойно. Дул легкий приятный ветерок, свежая зеленая трава укрывала землю, Старые ели поднимались до неба, поражая своим величием. А еще было тихо. Необычайно тихо. Не слышно ни птиц, ни зверей. Даже обычно обитавшие здесь хищники- трупоеды куда-то подевались. Мертвецов тоже нигде не видно… Это было странно, даже очень странно: эти места древних битв всегда кишели нежитью и прочими мерзкими тварями… И едва ли их отсутствие можно считать хорошим знаком. Все это очень походило на затишье перед бурей…
Роланд прищурившись смотрел вперед, туда, где в руинах старого замка затаился сильный и опасный враг. Старый паладин не оглядывался назад, он знал, что там готовятся к бою лучшие воины его клана. Для многих из них этот бой мог стать последним. Это спокойствие… Пожалуй, оно пугало куда больше, чем нападение нежити… Действительно, что страшного в нападении нежити для такого человека, как Роланд? Он сражался с этими тварями уже многие годы… Да и не только с ними. Чего только не пришлось повидать старому паладину на своем веку… Но теперь его почему-то не оставляла какая-то непонятная тревога… Его, рыцаря света, хранителя веры, одно имя которого вселяло ужас в сердца врагов! Однако теперешний враг не был похож на тех, с которыми Роланд встречался раньше. Он, конечно, не мог знать точно, кто скрывался в разоренном замке… Но он был почти уверен. Сейчас, на последнем привале, паладин мог ненадолго погрузиться в прошлое, чтобы вспомнить, с чего все началось.
Роланд был лидером клана. Конечно, не самого большого и не самого сильного, но дружного и сплоченного. Клан его, как и другие, содержал академию. В академиях молодые воины и маги обучались у старших разнообразным боевым приемам. В конце академии их ожидал трудный выбор, от которого зависело все их будущее. Клан, выпускающий достойных академиков, зарабатывал хорошую репутацию. Роланд отлично понимал это, поэтому набору академиков в его клане всегда уделялось особое внимание. Как бывает всегда, кто-то осваивает все премудрости академии быстро, кому-то на это требуется довольно много времени…Но один молодой маг показывал просто ошеломляющие результаты. За один день он осваивал то, над чем даже лучшие академики обычно сидели не одну неделю. Стиг, заместитель и лучший друг Роланда, радостно потирал руки, видя в этом маге будущее клана. Месмеро успешно овладевал всеми магическими искусствами, но более всех остальных его привлекала некромантия. Когда пришло время оканчивать академию, у молодого мага не было проблем с выбором. Роланд, в отличие от большинства паладинов, не имел предубеждений против черной магии, поэтому, когда Месмеро изъявил желание вступить в клан, с радостью принял его.
Вступив в клан, Месмеро показал себя отличным воином и хорошим товарищем. Он всегда был готов прийти на помощь соклану, а враги считали его очень опасным противником. Он был потрясающе способным некромантом и продолжал набирать силу с каждым днем. Хардин, обучающий его тайнам темной магии, гордился им и называл своим лучшим учеником. Но потом все изменилось… Некромант стал совсем по-другому смотреть на своих сопартийцев, они стали казаться ему жалкими, ни на что не способными слабаками. Он говорил с ними высокомерно, не скрывая презрения, на просьбы о помощи он теперь лишь отмахивался, говоря, что занят. Приобретение новых сил стало для него важнее, чем помощь этим лентяям. Даже с Роландом Месмеро говорил дерзко, будто насмехаясь над ним. Роланд видел, что молодой некромант все больше и больше отдаляется от клана, но не хотел верить в это…
Впрочем, кое с кем Месмеро сошелся. Стиг, с самого начала видевший в нем мага необыкновенной силы, всегда помогал начинающему некроманту как советом, так и делом. Месмеро уважал могучего дуэлиста, и между ними завязалась дружба. Правда, хорошего в этом было мало. Под влиянием некроманта всегда деятельный и активный заместитель стал смотреть на все, что происходит в клане все с большим безразличием. Даже со своим старым другом Роландом Стиг разговаривал все реже и реже. Теперь его занимало что-то другое. Паладину так и не удалось узнать, что именно…
Однако Стиг стал не единственным сторонником Месмеро. Как ни странно, некромант очень близко сдружился с Азулой. Азула была инквизитором и увлекалась темной магией. Говорили, что она очень талантлива… Однако, не талантливее многих. Размышляя над этим, Роланд иногда думал, что некромант попросту влюбился… Если, конечно, мог любить этот надменный, эгоистичный и жестокий человек. Влияние Месмеро на окружающих было поразительно сильным: вскоре он передал свои взгляды и Азуле.
Роланд навсегда запомнил тот день… День, когда старый друг, вместе с которым они прошли длинный и нелегкий путь, сказал, что уходит. Стиг сказал, что создание клана было ошибкой, сказал, что ему, Роланду, удалось собрать всего лишь кучку ни на что не способных глупцов. Сказал, что этот путь ведет к тупику, что идя по нему, Роланд никогда не обретет ни славы, ни власти, ни могущества. А потом дуэлист предложил Роланду последовать за ним, оставить это безнадежное занятие, которое приведет его лишь к бесславной гибели. Стиг прекрасно знал, что паладин ответит ему. А Роланд давно знал, что рано или поздно этот день наступит. Знал, но не верил. Каким же он был глупцом! Если бы он тогда нашел в себе силы взглянуть правде в глаза, он, возможно, сумел бы уничтожить Месмеро, пока тот еще не набрал силу… Теперь за его слепоту будут отдавать жизни воины его клана, а возможно, и он сам.
Вскоре в округе стала появляться нежить. Эти места, конечно, никогда не считались безопасными: в древности тут происходила какая-то грандиозная битва, и павшие воины многие годы, или даже столетия не могли обрести покой и вымещали свою злобу на ни в чем не повинных путниках. Однако на этот раз все было не так просто… Узнав о новом нашествии нежити, Роланд решил немедленно разобраться с возникшей проблемой. Отправиться туда вызвался Аерис, молодой, но уже весьма могущественный волшебник, со своим отрядом магов. Когда маги прибыли на место, Рион- некромант из их отряда, почувствовал какую-то непонятную ему и очень могущественную темную магию и наотрез отказался идти дальше. Рион участвовал во многих битвах, и ему нельзя было отказать в храбрости, но предчувствие говорило ему, что идти дальше всего одним отрядом равносильно самоубийству. Аерис лишь посмеялся над этим предчувствием и повел свой отряд дальше, сказав что он множество раз бился с нежитью, и его не так то легко запугать. Рион же вернулся, чтобы рассказать обо всем Роланду. Старый паладин придал его словам куда большее значение и принял решение немедленно собрать все имеющиеся в наличии силы клана и отправиться туда. Этот приказ казался странным, но никто не стал спорить с Роландом. Было похоже, что рыцарь уже давно ожидал чего-то подобного. На следующий день они обнаружили тела Аериса и его спутников. Тщательно осмотрев место битвы, паладин пришел к выводу, что обычно тупоумные мертвяки на сей раз действовали четко и слаженно, будто кто-то управлял ими… И Роланд даже знал, кто именно…
Дальше паладин вел свой отряд предельно осторожно. Нежить пару раз попадалась на пути, вступая в короткие схватки, но не оказывая серьезного сопротивления. Роланд знал, почему: их заманивали прямо в ловушку. Рыцарю оставалось лишь надеяться, что противник переоценил свои силы и сломает зубы об его отряд. Пути назад для него не было. Рион чувствовал неизвестную темную магию все сильнее… А теперь он указал, что источник находиться там, в разоренном замке. Это значило, что время битвы наконец настало.
Роланд встряхнулся, избавляясь от ненужных мыслей, и обернулся. Его воины были уже готовы к последнему бою. Они ждали лишь команды, чтобы пойти вперед и встретиться лицом к лицу с неведомым врагом. Паладин знал, что сейчас не стоит произносить громких речей. Все, что нужно, уже сказано, поэтому он просто перехватил меч поудобнее и скомандовал:
-Вперед, посмотрим что за дьявол ждет нас в этих руинах!

Глава 2. Неудачная контрабанда

Солнце медленно клонилось к закату. На просторной поляне, окруженной деревьями, раскинулся небольшой лагерь. Высокий светловолосый воин медленно прохаживался туда-сюда, осматривая стоянку и покрикивая на подчиненных. Его отличный доспех величия и алебарда резко выделялись на фоне простенького обмундирования остальных. Наконец, удостоверившись в том, что все спокойно и расставив часовых, копейщик отошел в сторону и достал переговорный кристалл. Пикинер произнес какие-то слова, и кристалл засветился неярким синим сетом, оживая.
- Назир, это ты?
- Да, Раззак. Мы уже не даеко от Орена. Разбили лагерь. Пока все идет отлично. Уже завтра будем на месте…

- Будь крайне осторожен. Помни: то, что ты везешь, очень важно.
- Я знаю, можешь не волноваться, довезу я твою хреновину в целости, не забывай только платить…
- Простите, сэр…
Назир отвернулся от кристалла и с раздражением посмотрел на стоящего перед ним воина:
- Что опять? Ты что, не видишь, идиот…
- Сэр, двое из наших пропали.
- Куда пропали?
- Что там у тебя творится, Назир? - забеспокоился кристалл. Вдруг неподалеку раздался крик и послышался звон оружия.
- Кажется, возникла небольшая проблема.
Сказав это, Назир выключил кристалл и, выхватив из-за спины алебарду, побежал вперед, к источнику шума. Перед Копейщиком открылась такая картина: огромный орк, размахивающий таким же огромным мечем, вовсю раскидывал его подчиненных. Назир огрызнулся и сделал шаг вперед: надо было поскорей разобраться с этим титаном. Но путь ему неожиданно преградил другой орк, шаман. Назир обернулся к своему спутнику:
- Помоги остальным. С этим я разберусь сам.
А затем посмотрел на орка:
- Ваше появление здесь было ошибкой… И вам придется заплатить за нее!
После этого пикинер ринулся в атаку. Сперва он попытался оглушить противника копьем, но шаман увернулся и ловко отбил следующий выпад Назира. Затем орк перешел в контратаку, но копейщик был сильным противником и отразил все его удары. Титан, тем временем, раскидал уже половину бестолковых солдат Назира. Шаман произнес какое-то заклинание, и копейщик вдруг почувствовал резкую боль. Но он не обратил на это внимания и снова бросился в атаку, нанося удары с утроенной яростью. Шаман медленно отступал, однако до сих пор ни один из выпадов пикинера не достиг цели. А потом, орк ловко поднырнул под копье и молниеносно нанес удар. Оглушенный пикинер сделал шаг назад, а шаман ударил снова…
Максимус огляделся. Все контрабандисты были уничтожены, а к нему уже направлялся Калх. В руках оверлорд держал небольшую черную коробочку, а за спиной у него была алебарда.
- Вещь в коробке?
- Ага, я проверил.
- А копье откуда взял?
- Здешний босс был так любезен, что даже подарил мне свою алебарду. Я просто не смог отказаться, ведь этим я мог бы обидеть его.
- Ясно. Ты его прикончил?
- Да нет…
- Ну смотри, этот парень наверняка захочет нам отомстить…
- Значит, отделаем его еще раз. Кстати, смотри что еще я нашел.Калх достал переговорный кристалл.
- Кажется я даже знаю, как заставить эту штуку заработать
Оверлорд произнес несколько слов и кристалл засветился синим.
- Так я и знал, стандартное заклинание активации - пояснил он Максу. После этого Калх обратился к кристаллу, спросив:
- Есть там кто?
- Назир? Что там у тебя творится?
- Сожалею, но Назир не сможет с вами поговорить в ближайшее время: он отдыхает. У него был очень тяжелый день, понимаете? Кстати, спасибо что подогнали нам эту штуковину, за нее нам отвалят неплохие деньги.
Оверлорд отключил кристалл и отбросил в сторону, тут же забыв о нем.
- Ладно, если ты закончил развлекаться, пойдем.
- И то верно, Макс. До Гирана путь не близкий. Там, когда получим деньги за это задание, можем наведаться к нашему другу-торговцу. Может, у него найдется для нас работа.
- Хорошая мысль. А теперь идем.
Разрушитель развернулся и зашагал прочь. Калх последовал за ним.
Частный предприниматель. Именно так предпочитал называть себя Аксис. Он не без некоторых оснований, считал себя лучшим торговцем всего Гирана. И действительно, острый ум и необыкновенная деловая хватка помогли Аксису стать одним из самых богатых жителей Эльморедена. Ну и, пожалуй, самым богатым светлым эльфом. Сейчас великий торговец сидел в своем просторном кабинете в центре Гирана. Заходящее солнце слегка освещало комнату красноватым светом. Внезапно стук в дверь прервал размышления Аксиса.
- Войдите.
- Вам письмо, сэр.
- Давай его сюда.
Предприниматель рассмотрел письмо и был сильно заинтересован: отправитель был его старым и надежным партнером. Друзей у великого торговца не было, только партнеры. Его единственными друзьями давно стали деньги. Аксис быстро распечатал письмо и прочел:
Приветствую, партнер.
У меня есть к тебе предложение, которое, думаю, тебя заинтересует. Не могу доверять всего бумаге, скажу лишь основное. У нас есть план, исполнив который мы сможем изменить мир. Со мной сейчас Месмеро, пожиратель душ, он в своей темной магии достиг огромных высот и вытворяет просто невероятные вещи! Еще с нами Азула, камаэлька. Хардин нас поддерживает. Если все пройдет успешно, размер прибыли превысит твои самые смелые ожидания. Для начала нужно добыть некий древний амулет. Насколько мне известно, этот амулет сейчас хранится в деревушке под Гираном, под небольшой охраной. Эти идиоты, наверное, даже не подозревают, что это за вещь. Подойди к этому со всей ответственностью, так как без амулета дальнейшее выполнение плана станет невозможным. Ответ можешь не присылать: мне сейчас не приходиться сидеть на месте. Впрочем, рассчитываю на скорую встречу.

Стиг.
П.С. было бы неплохо, если бы ты немного обновил нам снаряжение, ведь дело предстоит жаркое.
- Снаряжение обновить, значит? Может еще дать ключ от квартиры, где деньги лежат? Впрочем, звучит все это неплохо. Изменить мир… Особенно та часть про размер прибыли. Пожалуй, стоит встретиться со Стигом и узнать, собственно, об их плане, который нельзя доверять бумаге… Ну а потом уже решить, стоит оно того, или нет. Хотя, амулетом лучше заняться сейчас. В крайнем случае, Стиг покроет все мои расходы…
Назир с трудом поднялся на ноги. Голова все еще раскалывалась, но серьезных повреждений, похоже, не было. Его солдатом повезло меньше: титан перебил их всех. Но совсем не это беспокоило копейщика. Пропажа груза - вот настоящая катастрофа.
- Раззак будет в ярости- думал Назир - а это значит, что у меня есть только один способ выжить: найти и вернуть груз. А значит, надо найти этих орков. Зеленые мерзавцы забрали даже алебарду… Впрочем, это не может меня остановить. Они даже не представляют, с кем связались…
С такими мыслями копейщик медленно брел по опустевшему лагерю. Внезапно что-то привлекло его внимание. Это был переговорный кристалл. Назир со злостью наступил на него. Сейчас ему нечего сказать Раззаку…

Глава 3. Заклятые друзья

- Красивый закат, не правда ли? Сегодня он какой-то особенно яркий, вам не кажется?
- Это значит что скоро тут прольется кровь. Даже много крови. Я надеюсь, уже скоро?
- Терпение, Стиг. Не торопи события.
- О боги, дайте мне терпения! Только поскорее!
Месмеро отошел от окна и принялся ходить туда-сюда по комнате, будто ожидая чего-то. Стиг молча наблюдал за ним, барабаня пальцами по столу. Азула сидела чуть в стороне и скучала. Так прошло еще несколько минут.
- Ну сколько можно? Мы так и будем тут сидеть? По-моему самое время нанести удар!
- Терпение, Стиг.
- Ты мне это уже десятый раз говоришь! Ты что, издеваешься? Ну нет у меня терпения, нет!!!
- Теперь действительно осталось недолго. Взгляни в окно.
Дуэлист подошел к окну и увидел какой-то силуэт, неподвижно застывший на холме неподалеку.
- И что?
Силуэт взмахнул рукой, и внизу началось движение. Похоже, враги пошли в атаку. Месмеро резко развернулся и вскинул руки.
- Наши друзья прибыли! Пора начинать!
И в этот момент даже ничего не понимающий в магии Стиг почувствовал темную силу, которую некромант выпускал на свободу…
Роланд отдал команду и они пошли вперед. Кончено, никто не рассчитывал на легкую победу. Все были готовы к серьезному бою. Враг мог появиться в любую минуту… Рион шел медленно и осторожно, то и дело оглядываясь. Неожиданно он ощутил черномагическое заклинание огромной мощи, произнесенное в замке. Через секунду началось. Толпы нежити атаковали отряд со всех сторон. Они выбирались из оврагов, выходили из-за холмов, вылезали из земли прямо под ногами. Однако воины Роланда не растерялись и встретили мертвецов как подобает. Начался бой. Рион смотрел вперед, на эти руины. Какой смысл сражаться с этими марионетками? Гораздо правильнее уничтожить кукловода. Некромант медленно направился ко входу в замок. Нежить почему-то не замечала его. Возможно, причина крылась в его темной ауре. Впрочем, причина сейчас не особо интересовала Риона. Роланд что-то кричал ему, но некромант уже не слушал. Твердым шагом он вошел в замок. Руины пустовали, древние стены были все в трещинах, сквозь дыры в крыше можно было увидеть кусочки темнеющего неба. Рион вынул из сумки специально припасенную проклятую кость и осторожно двинулся вглубь, то и дело оглядываясь и ожидая нападения. Внезапно он почувствовал, что находится совсем рядом с эпицентром. Это могло значить только одно: враг сам вышел ему навстречу…
Калид отпрыгнул, уворачиваясь от удара огромного рыцаря. В горячке боя он вырвался вперед и теперь остался один перед лицом наступающей нежити. Мертвяки действовали очень умело, разделяя отряд Роланда. Калид резко парировал своим древним мечем очередной выпад рыцаря, а затем сам перешел в атаку. Мертвый рыцарь легко отразил его удар и отбросил незадачливого берсерка назад. Камаэль собрал последние силы и резко прыгнул вперед, нанося сокрушительный удар. Рассеченный пополам мертвец упал к его ногам. Калид оглядел поле боя и понял, что ему не выстоять: силы были на исходе. Оглядевшись, камаэль обнаружил недалеко от себя достаточно большую трещину в стене замка и, не долго думая, скрылся там. Мертвецы его не преследовали. Оказавшись в безопасности, берсерк перевел дух и прислушался к шуму боя, доносившемуся снаружи. Похоже, перевес был явно не на стороне Роланда. Стоило срочно что-то предпринять…
- Что это мы тут делаем?
Знакомый голос заставил берсерка вздрогнуть и обернуться. Нет, это никак не может быть! Калид протер глаза и еще раз взглянул на стоящую перед ним Азулу. Может, мертвяки слишком сильно настучали по голове, что и вызвало галлюцинации? Галлюцинация, тем временем, продолжала рассматривать камаэля. Берсерк заметил, что на ней был доспех апеллы… Хотя, конечно, трудно было назвать это доспехом, но выглядело просто отлично.
- Ау, ты что заснул?
- А ты что тут делаешь?
- Ну, разумеется, жду тебя. Потанцуем?
Легкая улыбка появилась на ее лице, и в следующую секунду Калид едва успел отбить стремительный выпад рапиры…
Вот уж кого Рион меньше всего ожидал тут увидеть, так это Месмеро! Так значит, он не просто предал клан, а еще и решил захватить мир с помощью армии нежити? Ну уж нет, не бывать этому! Месмеро, хотя и начал обучаться некромантии позже Риона, превзошел его во всем… Но это было тогда, а за это время Рион стал гораздо сильнее, выучил новые могущественные заклинания, и теперь, конечно, сможет уничтожить предателя. К тому же правда на его стороне! Не вступая в разговоры (говорили, что Месмеро обладает необыкновенным даром убеждения) Рион метнул заранее приготовленную кость в противника, наложив на нее специальное заклинание. Месмеро ловко поймал кость рукой и покрутил перед собой.
- Это и есть твое лучшее боевое заклинание? Забавно, а я то думал, что ты сумеешь научиться чему-нибудь за это время.
Рион не растерялся и метнул, одну за другой, еще три кости. Месмеро, усмехаясь, отбил их без каких-либо видимых усилий. Рион испуганно попятился назад: предатель был как будто неуязвим, его лучшие боевые заклинания он отбивал без особого труда. Как же он ошибался, когда один вошел в замок! Как мог он подумать, что справится с этим дьяволом?! Ведь Месмеро всегда набирал силу гораздо быстрее… Нужно было срочно уходить, найти Роланда…
- Постой, куда же ты. Позволь показать тебе, как атакует настоящий черный маг…
Роланд ловко парировал очередной удар скелета-копьеносца, а затем резкой и неожиданной контратакой снес мертвяку голову. Тот осыпался на землю грудой костей. Паладин, подняв меч, ринулся на очередного противника, как вдруг донесшийся из руин душераздирающий крик на секунду заставил всех застыть на месте. Казалось, даже бездушные мертвяки остановились в изумлении. Однако Роланд понимал, что нежить остановилась из-за долетевших до поля боя отголосков сильнейшего черномагического заклинания, только что произнесенного в руинах. А еще он понимал, что врагов слишком много, и они действуют слишком слаженно: единый отряд Роланда превратился в кучку маленьких группок по 3-4 бойца в каждой. Если так пойдет дальше, вскоре на этом поле не останется никого живого… Паладин огляделся и резко рванулся к руинам, увлекая за собой своих воинов. К счастью, ворота были совсем не далеко от него, и Роланд сумел быстро пробиться внутрь. Нежить за ним не последовала, но он слышал за спиной шаги своих воинов. Оглянувшись, он вздохнул: за ним прорвались только двое. Остальные продолжали свою почти безнадежную битву снаружи…
Роланд осторожно двинулся вперед. Вдруг что-то, лежащее на полу, привлекло его внимание. Через секунду старый паладин склонился над телом Риона. Никаких физических повреждений видно не было, рыцарь даже боялся представить, что за заклинание применил против него Месмеро. С таким старому вояке приходилось сталкиваться впервые, и он вновь ощутил чувство, которое, казалось, он позабыл множество лет назад. Это был страх… Его воины остановились немного позади него. Им сейчас, должно быть еще хуже. Роланд поднялся. Он не должен давать волю страху, ведь там, снаружи, сейчас сражаются его товарищи, и только он может спасти их. Медлить ни к чему, от темной магии некроманта его защитит божественная сила Эйнхазард. Паладин поднялся и пошел вперед быстро и уверенно. Он верил в свои силы, он верил в свою победу. Вдруг Роланд остановился. Спешащие сзади соратники чуть не врезались в него. Паладина вдруг заставил насторожиться странный звук, на самой грани слышимости… Очень знакомый звук. Что-то как будто со свистом рассекало воздух, направляясь к ним. Это может быть только…
Роланд резко вскинул щит и в следующую секунду один из его спутников упал, его голова подкатилась к ногам паладина.. Второй сделал было шаг назад, но было уже слишком поздно… Роланд выпрямился во весь рост, смотря вперед, на приближающегося воина в белых доспехах, сжимающего в каждой руке по мечу.
- Ну вот мы и встретились снова, Роланд. Ты ведь рад, не правда ли?
- Ну конечно. Я давно ждал встречи с тобой… Ты оставил путь веры, ступив на дорогу…
- Ну и ну. Даже в такие моменты ты умудряешься читать мне нравоучения. Да чему ты можешь меня научить? Ты же просто слепой фанатик! Ты просто идешь на поводу у Эрдамона…
- Эрдамон не имеет к этому никакого отношения…
- Ну конечно, не имеет, как же. Если бы ты потрудился наконец открыть глаза и оглядеться вокруг, ты бы понял…
- Но ты ведь шел по этому пути вместе со мной! Тогда ты не считал его уделом неудачников и глупцов, не правда ли?
- Я ошибался, Роланд. Признаюсь, я был таким же слепцом, как и ты. Но Месмеро помог мне прозреть.
- Прозреть? Да он просто промыл тебе мозги!
- Ха! Промыл мозги, говоришь? Да ты просто непробиваемый! Как с тобой разговаривать, а? Ничего не хочешь слушать! Не удивительно, что Месмеро махнул на тебя рукой. Мы ведь поначалу хотели взять и тебя…
- Ты же с самого начала знал, что я не соглашусь.
- Ну конечно же, знал. Так же, как и ты знал, что я не останусь. Ты хороший человек Роланд, храбрый воин, но непробиваемый фанатик. С тобой невозможно разговаривать. Если кому из нас и промыли мозги, так это тебе. Эрдамон тут изрядно постарался, ты работаешь на него и даже сам не понимаешь этого. А раз так, у меня не остается выбора.
- Хорошо, пусть мечи раз и навсегда закончат наш спор!
Стиг резко атаковал, нанося серию ударов. Роланд ловко отбил их и, сделав шаг вперед, оглушил противника ударом щита. Дуэлист сделал лишь несколько шагов назад, а затем вновь ринулся в атаку. Паладину вновь удалось отразить нападение и он, развернувшись, сумел слегка задеть правую руку Стига. Это, похоже, вывело гладиатора из душевного равновесия и он, зарычав, бросился на Роланда. Теперь паладину было все труднее отражать его удары, он отступал шаг за шагом, уже и не помышляя о контратаке. Вдруг паладин почувствовал резкую боль и понял, что не успел отразить очередной удар Стига. Падая, он успел увидеть торжествующее лицо дуэлянта и понял, что это конец.
- Ты был не прав, Роланд. Всю жизнь тебя водили занос, и так ловко, что ты даже не подозревал этого… Впрочем, если ты не хотел ничего понимать раньше, едва ли ты прислушаешься ко мне на пороге смерти. Прощай.

Глава 4. Свет и тьма

Катберт подпрыгнул и сокрушительным ударом своих кастетов проломил череп очередному скелету. Врагов становилось все больше, а воинов Роланда все меньше. Катберт видел, как Роланд прорвался внутрь с двумя соратниками, но не смог последовать за ним, так как в ходе схватки оказался слишком далеко. По крайней мере, он не остался один. Спину его прикрывал Солмир, танцор смерти, отлично владеющий своими парными клинками. Джулия, служительница церкви, помогала им лечебными заклинаниями. Но несмотря на это, ситуация усложнялась с каждой минутой. Вдруг Катберт заметил совсем неподалеку трещину в стене замка, достаточно глубокую, чтобы они смогли пролезть внутрь. Похоже, это было единственным выходом. Солмир подтолкнул орка и показал ему на главный вход. Оттуда медленно выходил высокий воин в белых доспехах, отлично знакомый Катберту. Но как здесь появился Стиг?! И что он тут делает? Решил вернуться в клан и прийти им на помощь? Дуэлист ухмыльнулся и вступил в бой. На стороне нежити…
- Эй, ты чего! Я сейчас как-то не очень хочу танцевать! - Калид отпрыгнул в сторону, уворачиваясь от очередного выпада Азулы. Вот теперь он действительно ничего не понимал. Мысль о том, что камаэлька заодно с тем, кто все устроил, берсерк решительно отмел. Нет, она никак не могла… Но что же тогда? Силы у Калида уже совсем не было, и он оборонялся с трудом. Но и Азула била его как-будто не в полную силу.
- Разве тебе не весело?
- Как-то не очень… Может повеселишься как-нибудь по-другому? Хочешь, я расскажу тебе анекдот?
- Лови!
Азула пустила в берсерка скорбящую душу, и он отлетел к стене, не успев увернуться. Камаэлька несколько секунд посмотрела, как он забавно сползает по стенке, а потом неспеша пошла прочь.
Катберт огляделся. Вот, значит, как выглядит этот замок изнутри. Нужно срочно найти… А, собственно, что нужно найти? Этот вопрос заставил орка задуматься. Он резко остановился и шедший позади Солмир чуть не врезался в него.
- Что случилось? Почему ты вдруг остановился?
- Я вдруг подумал… А что мы тут ищем?
- Как что? Мы ищем некроманта, который поподнимал всех этих мертвяков и теперь управляет ими.
- Хм…
- Что? У тебя есть другие идеи?
- Ну я подумал… Ведь если Роланд не смог справиться с ним… Думаешь, мы сможем, если найдем его?
- Думаешь, у нас есть выбор?
Все это время молчавшая Джулия неожиданно вступила в разговор.- Мы должны найти его. Эйнхазард поможет нам, я чувствую.
Месмеро подошел к столу и еще раз пролистал книгу. Снова пусто. Что бы это значило? Некромант нахмурился. Снаружи по-прежнему доносился шум битвы. Ну, это не на долго. Если уж там Стиг, скоро там останутся только одни трупы…
- Главное, чтобы этот маньяк, войдя во вкус, не перерубил моих скелетиков. А то он может…- думал Месмеро.
Потом он еще раз пролистал книгу. Результат тот же.
- Ну же, ответь мне…
Внезапно он услышал шаги. Где-то совсем близко… Приближающиеся шаги.
«Агаа! Кто это пришел навестить меня? Ну явно не Стиг, он-то щас во дворе развлекается… И не Азула, ее шаги я узнаю… Да там их, похоже, трое. Отлично. Кто бы это мог быть? Неудачника Риона я пустил сам… Он, конечно, идиот, а ведь кто знает, взял бы еще и перехватил управление над половиной мертвяков. Перестраховаться-то никогда не помешает, тем более, если это совсем не трудно… А вот, этим, должно быть, пришлось как следует постараться, чтобы прорваться сюда… Ну сейчас посмотрим, на что они способны…»
Впереди была лестница. Громадная и достаточно прочная на вид. Заканчивалась она массивной дверью. Посмотрев на дверь, Джулия определила:
- Нам туда.
Катберт и Солмир медленно и осторожно начали подниматься. Они тоже чувствовали за этой дверью что-то такое… Как ни странно, подъем прошел благополучно, никто не попытался помешать им, дверь так и осталась закрытой. Но, подойдя ближе, орк и темный эльф остановились. Опытные и умелые воины, они не боялись ни мечей, ни магии… Но перед этой дверью они остановились как вкопанные. Что-то было за этой дверью, и это что-то внушало им страх… Да что там, настоящий ужас! Вся выдержка понадобилась им, что бы просто оставаться на месте. Где сейчас Роланд? Что, если он тоже вошел туда и не справился? Если Эйнхазард оставила его, столько лет служившего ей, неужели она станет помогать им? Пугающие мысли лезли в голову… Кажется, за дверью кто-то смеялся… Еще немного и они бросились бы бежать назад, к нежити, к Стигу, да куда угодно, лишь бы оказаться подальше от этой проклятой двери и того, что за ней… И вдруг они услышали у себя за спиной легкие шаги. Джулия решительно прошла мимо них и распахнула дверь. Глаза ее горели каким-то незнакомым им огнем. Взорам соратников Роланда открылся огромный зал. Посреди этого зала, улыбаясь, стоял Месмеро.
- Ну, неужели вы все-таки осчастливили меня своим посещением. Я уж думал, вы так и будете торчать у двери. Повеселили, ничего не скажешь. Кстати очень рад тебя видеть, Солмир. И тебя, Катберт. И не рассчитывал на то, что вы так там застрянете. Казалось бы, за такое время вы могли бы стать достойными противниками… Конечно, страх сильная штука, особенно, если уметь правильно его использовать.
Он щелкнул пальцами, и сковывающий Катберта и Солмира страх исчез. Они переглянулись и ринулись в атаку. Месмеро резко вскинул руку, и Катберт отлетел в сторону, ударившись в стену. Солмир оказался совсем рядом, и попытался рубануть некроманта мечем, но тот ловко увернулся и пустил в эльфа небольшой фиолетовый шарик. Солмир отлетел на несколько метров и распластался на полу. Джулия стояла у двери, но, похоже, уже не видела ничего этого. Она вся излучала свет, яркий, слепящий. Сделав шаг вперед, служительница церкви вскинула руку, указывая на Месмеро, и луч ослепительно белого света, сорвавшись с ее руки, поразил его. Джулия вздохнула, опустив руку. А Месмеро все так же стоял перед ней, улыбаясь и заложив руки за спину.
- Неужели, это все, что вы можете? Я ожидал большего…
«Какая боль…неужели он неуязвим? Нет, этого не может быть… Мы сможем победить его, надо только собраться с силами…»
Катберт пошевелился и открыл глаза. Джулия и Месмеро стояли, глядя друг на друга в центре зала. Джулия вся светилась, за спиной Месмеро клубилась тьма. Солмир лежал, не двигаясь, в некотором отдалении. Катберт понимал, что должен что-то предпринять, но у него совсем не было сил. Вдруг он увидел, как Джулия раскинула руки и свет стал нестерпимо ярким, а беззаботная улыбка на лице некроманта сменилась удивлением. Света было все больше, он осветил все вокруг, Джулию и Месмеро уже невозможно было разглядеть. А потом Катберт услышал какой-то треск. Секунду спустя он понял, что это рушится старый замок. Похоже, заклятье Джулии было слишком мощным и каким-то образом повлияло на него. Недолго думая, орк закинул на плечо Солмира и бросился бежать к выходу. Надо было торопиться…
Стиг аккуратно вынул меч из тела только что убитого им воина. Кажется последний.
- Ну что, я был прав. Эх Роланд, ты так и не смог сделать из этих бездарей что-нибудь стоящее. И разве стоило ради этого жертвовать собой?
Внезапно что-то прервало размышления дуэлиста. Повернув голову, он увидел, как рушатся стены замка. А еще он увидел там какой-то неправдоподобно яркий белый свет. Скелеты вокруг него вдруг задергались и один за другим осели на землю безобидными кучками костей. Стиг хмыкнул, развернулся и пошел прочь…
Катберт перевел дух и положил Солмира на землю. Тот слегка приподнялся, опираясь на правую руку, а левой держась за голову. Они наблюдали, за рушащимся замком. Откуда-то сбоку послышались шаги, и они увидели бредущего к ним Калида. Он выглядел очень измотанным. Неожиданно Катберт ринулся вперед. Из главных ворот, пошатываясь, выходила Джулия. Орк, подбежав, подхватил ее. Служительница церкви потеряла сознание…
Стиг шел медленно, внимательно оглядываясь по сторонам. Через некоторое время поиски его увенчались успехом. Азула и Месмеро стояли на небольшом холмике, созерцая то, что осталось от замка. Дуэлист неспеша подошел к ним. У камаэльки был расстроенный вид, некромант же, на удивление, выглядел вполне довольным. В руке он держал черную книгу.
- Интересно, ты всегда такой довольный?
- Нет, не всегда. Но сейчас у меня нет причин расстраиваться. Все прошло как нельзя лучше.
- Замок жалко. Он был такой… прикольный…
- Не расстраивайся, любимая, у него все равно протекала крыша. Да и трон там был неудобный.
- Как так получилось, Месмеро? Я-то думал, ты непобедим…
- Верно. Кстати, замок обрушил я.
- А зачем ты это сделал?
- Видишь ли, конечно, никто из этих «воинов» Роланда не смог бы со мной справиться. Но вот сражаться против Эйнхазард мне совершенно не улыбается.
- Эйнхазард? Она-то тут причем? Или ты это образно?
- Да нет, я излагаю все буквально. Там была именно Эйнхазард, уж можешь мне поверить. Ну, конечно, не во плоти, она вселилась в одну из них. Кстати, я думаю, теперь этот этап мы прошли.
Месмеро резко раскрыл книгу. На середине страницы было написано:
Отлично. Теперь отправляйся к Хардину. Как я и говорил, там ты сможешь приступить к осуществлению моего плана.

Глава 5. Кровавые деньги

5 дней спустя.
- Отлично. Похоже, мы на месте. Искомый предмет, я полагаю, будет находиться в церкви.
- Калх обернулся к своему спутнику - нужно будет действовать быстро. Хотя Аксис и сказал, что охрана там небольшая, я бы не стал расслабляться. Раз он нанял нас для этого дела, это, без сомнения, что-то очень серьезное. Аксис не из тех, кто попусту разбрасывается деньгами.
С возвышенности, на которой стояли орки, открывался отличный вид. Вся деревня была видна как на ладони. Неподалеку валялись трупы пятерых стражников. Калх покрутил в руках булаву. Гном-торговец называл это метеоритным дождем. Оверлорд вздохнул, вспомнив виденный им недавно базальтовый боевой молот. Да уж, разница видна невооруженным взглядом. Впрочем, эта дубинка его пока еще не подводила. За спиной была добытая в бою алебарда. Ничего, жить можно.
- Ладно, пора начинать. Ты прикроешь меня, а я войду в храм и разыщу там эту штуковину.
Максимус кивнул, и они начали спускаться к деревне.
Солмир еще раз огляделся, тщетно стараясь найти в толпе народа нужного ему гнома. Да, площадь Орена была явно не лучшим местом для встречи. В этот день народу было, как на зло, больше, чем обычно. Хотя, может раздраженному эльфу так только показалось. Раздражен- это еще мягко сказано. Солмир был зол не на шутку: Вот уже хрен знает сколько времени он торчит на этой площади под палящим солнцем и ищет этого проклятого кузнеца… Внезапно чей-то оклик прервал его размышления. Солмир обернулся и увидел солидного седобородого гнома.
- Ты ведь Солмир, не так ли?
- Да, а вы, должно быть, Молот?
- Ты очень проницателен…
- Я жду вас здесь уже…
- Можешь мне поверить, все это время я не плевал в потолок. Дела-то сами не делаются. Занимался, между прочим, вашим делом. Не скрою, я и сам заинтересован в его благополучном завершении. Я хорошо знал Роланда…
- Вам уже удалось что-нибудь?
- Конечно. Да, я думаю, ты и не сомневался, не правда ли? Хе… Если уж Молот берется за дело, он делает его как следует. Сейчас нам всем предстоит отправиться в Гиран.
- Как… Вы поедете с нами?
- А что? Вам не помешает помощь. Все, собирайтесь. Время не ждет.
Солмир кивнул. В той битве у разоренного замка они потеряли всех лучших воинов клана. Остались только почти ни на что пока не способные новички, ну и те, кому удалось выжить. Но этих было всего четверо: сам Солмир, Катберт, Джулия и Калид. Причем Калид с того дня стал каким-то странным. Сначала он день и ночь рыскал по руинам, потом как-то замкнулся в себе… Джулия тоже удивляет. Ведь это именно она тогда спасла их всех. Как ей это удалось?! Ведь она из всего отряда была самой младшей и в учебных боях не могла справиться ни с кем из них… А тут пожалуйста… И мало того, она при этом еще и ничего не помнит. Говорит, что ничего не помнит с того момента как увидела двери тронного зала до того, как ее привели в чувство уже после боя… И это еще не самые большие проблемы. После смерти Роланда клан остался без руководства. Из Солмира мог бы выйти неплохой командир, но он, пожалуй, был слишком эмоционален. Джулия и Катберт - никакие лидеры, тут и говорить нечего. Думали поначалу, что Калид… А с ним непойми что творится… Но все-таки не хотелось, чтобы дело жизни Роланда пропало вот так… Выход подсказала Джулия, вспомнив, что у Роланда был племянник Патрик, тоже паладин. Родители Патрика погибли, когда тот был еще совсем маленьким, и Роланд сам воспитывал его. Патрик был ему как сын. Было решено найти молодого паладина и предложить ему занять место Роланда. Для этого Солмир прибегнул к помощи старого друга Роланда, гнома по кличке Молот. Насколько было известно, Патрик был где-то в Гиране. Солмир отправил весть Молоту и, не дожидаясь ответа, отправился со своими товарищами в Орен. Как выяснилось, гном выехал им навстречу.
- Поторопитесь. Как только будете готовы, подойдешь ко мне. Ну ты знаешь, где меня найти.
Молот усмехнулся и неспешна зашагал прочь.
Патрик сидел на пеньке и разглядывал свой меч. Какая скука… Уже который день он торчит тут, в этой глухой деревеньке, в которой решительно ничего не происходит. И все из-за какой-то бесполезной побрякушки, хранящейся в здешнем храме. Ну от кого охранять эту фиговину? От пыли если только… Внезапно его раздумья прервал какой-то странный шум. Патрик поднял голову и прислушался. Кажется, это где-то около храма. Должно быть, опять стражники устроили пьянку… Патрик побывал во многих местах, но еще ни разу не видел таких раздолбаев, как здешние стражники. И зачем их тут держат? Неужели думают, что кто-то станет нападать на эту жалкую деревушку? Если уж кто-то и нападет, эти обормоты уж точно ему не помешают… Патрик нехотя поднялся. Надо пойти усмирить их. Быстрым шагом паладин направился к храму. По мере приближения он все больше настораживался. То, что он слышал, было похоже на шум битвы. Патрик перешел на бег. Внезапно все стихло. Паладин выбежал к храму и остановился, как вкопанный. Перед входом стоял, закинув на плечо двуручник, огромный орк. Кругом валялись трупы стражников. Когда орк увидел Патрика, на его лице появилась жуткая ухмылка.
Калх вошел в храм и огляделся. Похоже, внутри никого не было. Храм, хоть и деревянный, был весьма неплох, особенно для такого захолустья. Вдруг орк услышал какой-то странный шепот. Он пошел вперед, внимательно все осматривая. Шепот становился все громче. Теперь оверлорд понял: это был зов. Кто-то звал его, и этот кто-то был здесь, совсем близко. Калх сделал еще несколько шагов и увидел амулет. Это был именно он, тот самый амулет, за которым их послали. Он был будто живой, он переливался, завораживая. Калх понял, что шепот исходил именно от него…
- Остановись, орк.
Оверлорд резко поднял взгляд и увидел довольно молодую девушку в жреческих одеждах. - Ты не понимаешь что делаешь. Уходи, пока еще можешь.
Калх ухмыльнулся. Понятно, значит она хочет оставить амулет себе. Ну нет, с ним такие фокусы не проходят.
- Пока еще могу? А что же может помешать мне?
- Пойми же, этот амулет страшен. Трудно представить себе участь хуже, чем та, что ждет его владельца. Если сила, заточенная в нем, вновь получит свободу, прольются реки крови. Он лишает…
Ярость охватила Калха. Он быстро прыгнул к жрице и со всего размаху ударил ее булавой. А секунду спустя он с удивлением смотрел то на свою булаву, то на расползающуюся по полу лужу крови.
«Зачем я это сделал? Мне же не нужно было убивать ее…»
Тут оверлорд опять услышал шепот. Он быстро взял амулет и направился к выходу. Похоже, снаружи что-то происходило…
Патрик упал на землю. Его щит отлетел куда-то в сторону. Титан медленно приближался к нему. Вдруг он остановился, посмотрев куда-то вдаль, за спину Патрика. Паладин оглянулся и увидел спешащего к ним гнома. Гном этот был ни кто иной, как хорошо знакомый Патрику Серп. Паладин резко вскочил, приготовившись продолжать бой, как вдруг заметил медленно выходящего из храма орка-шамана. Серп тоже его заметил и, остановившись, прокричал:
- Калх, какого дьявола вы тут делаете?!
- Не твое дело- огрызнулся в ответ разрушитель.
- Погодите… Кто нанял вас? Я могу заплатить больше…
- Больше? Едва ли… Ты, Серп, такой же скупердяй, как и все прочие орки. Да даже если бы ты и согласился раскошелиться как следует, в чем лично я сомневаюсь, это все равно ничего бы не изменило. Тот, кто нанял нас сейчас, наш постоянный клиент, так что…
- Мы уже уходим, если вы, конечно, не возражаете- Калх уже стоял рядом со своим партнером, сжимая в левой руке тот самый амулет, который должен был охранять Патрик. В правой руке шаман держал довольно внушительную булаву, за спиной у него было копье.
- Возражаем! Этот амулет принадлежит церкви!
Патрику вовсе не хотелось провалить задание, однако Серп был другого мнения.
- Нет, пускай уходят.
- Но амулет…
- Мы все равно не сможем их остановить.
- Мы могли бы, конечно, убить вас… Впрочем, это мы всегда успеем. Пойдем, Макс- Калх развернулся и, не оглядываясь, пошел прочь. Максимус, хмыкнув, последовал за ним. Патрик смотрел им вслед, пока орки не скрылись в лесу. После этого он обратился к гному.
- Но почему ты не захотел остановить их?! Мы же могли!
- Не могли, можешь мне поверить. Мне уже приходилось сталкиваться с этими ребятами. Они очень серьезные наемники. Правда, непонятно, кто нанял их… Постоянный клиент, хм…
- Ты пришел помочь мне в охране амулета?
- Нет, у меня есть для тебя новости… О твоем дяде…
- Стиг, ты меня удивляешь. Я-то всегда считал тебя деловым человеком. А теперь что ты мне преподносишь? Вместо четкого плана, который ты вроде как не решился доверить бумаге, у вас… Какая-то непонятная книга, верно? Нет, ну это же просто смешно! Ну давай, скажи что это был розыгрыш и мы посмеемся вместе. Ну? Значит, ты это все всерьез?
Аксис покачал головой и опустился в кресло. Сидящие напротив него Стиг и Азула были, похоже, порядком озадачены. На столе великого торговца среди документов лежала черная книга.
- Скажи, ты и правда думал, что я соглашусь в этом участвовать?
Гости переглянулись и Стиг слегка улыбнулся.
- Прежде чем делать выводы, партнер, сперва посмотри на эту книгу хорошенько.
- Ну и чего я не видел в этой куче макулатуры?
- А ты открой ее и посмотри. А потом давай вместе посмеемся над моей глупостью.
- Ну что же… Ты, конечно, явный псих, но твоя уверенность вызывает у меня некий интерес- Аксис усмехнулся и, взяв со стола книгу, открыл ее. Он пробежал глазами по строчкам и поднял удивленный взгляд на Стига.
- А ведь и правда интересно. Не думал, что ты об этом знаешь…
- Я и не знаю об этом. А вот книга знает. Забавно, не правда ли?
- И правда, забавно- Аксис перевернул страницу- значит, это правда…
- Ну вот теперь, я вижу, ты начинаешь понимать. Ты же меня знаешь, Аксис. Я не стал бы предлагать тебе нестоящее дело.
- Верно. Дьявол, может я тоже псих, но мне это нравится! Лед тронулся, господа присяжные заседатели! Командовать парадом буду я!
За всю дорогу Калх не произнес ни слова. Это было странно… Миссия прошла успешно, без затруднений, предмет уже у них в руках, а в Гиране ждет щедрая награда. Но отчего же тогда Калх так мрачен? Этого Максимус не мог понять, но он чувствовал, что с его другом происходит что-то нехорошее… Внезапно оверлорд остановился и повернулся к разрушителю.
- Мы не будем отдавать этот амулет нанимателю.
И под удивленным взглядом Макса он надел амулет…

Глава 6. Благородный разбойник

Вечерело. В шумной оренской таверне веселье было в самом разгаре. Впрочем, двое, сидевшие за угловым столиком, в этом веселье никак не участвовали. Лица их были скрыты в тени, и можно было понять лишь то, что один из говорящих- гном, а другой- темный эльф.
- Становится все хуже. Сандро куда-то перебрасывает войска. Не знаю уж, зачем…
- Значит Воины Света к чему-то готовятся?- гном был явно очень заинтересован.
- Верно. Правда, я никак не могу понять, к чему именно. Похоже, они чего-то ждут, чего-то, чего Эрдамон очень боится…
- Я бы не советовал произносить такие слова.
Гном и эльф, оглянувшись, увидели неслышно подошедшего к ним человека в черном плаще и черной же шляпе с пером. Человек подсел к ним за столик и продолжил:
- В нашей «свободной стране» за такие слова могут отрезать язык… в лучшем случае.
- Мы и сами знаем это, Себастьян. Послушай лучше, что рассказывает Аарон.
- Так вот, Эрдамон чего-то боится, это я могу вам сказать со всей уверенностью.- продолжил темный- а это может значить только одно…
- Наконец-то настало наше время- Себастьян широко ухмыльнулся.
- Верно. Что еще ты узнал?
- В городе недавно появился один весьма подозрительный тип, Стакер. Прибыл он из Гирана. Говорят, у него там остались какие-то крупные долги…
- Ты думаешь, он как-то связан с Воинами Света?
- Честно говоря, босс, не думаю я, что он работает на лорда Кальта. Не тот стиль. Но субъект действительно не простой. Скорее я допускаю, что он связан с… Ну, вы понимаете.
- Да, Аарон, понимаю. Это все?
- Пока да, босс.
- Ну хорошо. Себастьян, ты готов? Скоро нам выступать. Спасибо за помощь, Аарон. Продолжай собирать информацию.
- Постараюсь не подвести вас, босс.
Джулия огляделась. Никого вокруг. Солнце уже начало клониться к закату, а она запутывалась все больше и больше. Служительница церкви уже сто раз успела пожалеть о том, что решила прогуляться по городу. Джулия понимала, что никогда не сможет самостоятельно выбраться из этого запутанного лабиринта узких улочек и переулков. А спросить дорогу было не у кого. Она пошла вперед. Все-таки это было лучше, чем просто стоять на месте и ждать.
- А ну ка постой!
Джулия развернулась и увидела человека и орка, быстро приближавшихся к ней. Сначала она обрадовалась, подумав, что они смогут указать ей дорогу. Но потом, взглянув на ухмыляющиеся лица этих разбойников, Джулия поняла, что ее положение только ухудшилось. Причем ухудшилось серьезно. Медленно пятясь назад, она изо всех сил пыталась найти выход. С этими двумя ей не справиться… Продолжая отступать, она неожиданно почувствовала спиной камень и поняла, что попала в ловушку. Разбойники неспеша приближались. Вдруг громкий голос заставил их резко обернуться.
- Эй вы, оставьте даму в покое!
К ним неспеша приближался высокий человек с ножом в руке. Увидев, что он один, бандиты заметно осмелели. Конечно, они сейчас легко справятся с ним. Орк выступил вперед и показал пришедшему кулак.
- Иди своей дорогой парень и не лезь в чужие дела, а то…
Орк захрипел и свалился на землю, истекая кровью. Его сообщник развернулся и побежал прочь. Это ему не помогло: через мгновенье он уже без движенья лежал на холодном камне улицы. Убийца слегка улыбнулся и взглянул на дрожащую от страха Джулию…
- Значит, моего дядю убили?
- Да
- Ты… ты точно уверен в этом?
- Можешь не сомневаться в моих словах. Я не из тех, кто болтает попусту. Ты ведь знаешь, что Роланд был лидером клана?
- Да, знаю.
- Ну так теперь, после его смерти, некому взять на себя руководство кланом. Поэтому ты должен занять место Роланда.
- Что? Что за чушь? Я не могу быть кланлидером… Разьве у дяди не было заместителей?!
- Да, но Стиг ведь…
- Да я знаю, что Стиг ушел из клана. Но разве он единственный, кто может управлять кланом? Я не могу быть лидером… Ну взгляни на меня. Какой из меня лидер? Вот даже амулет этот и то проворонил… Да и к тому же, я состою в клане, и этот клан мне очень нравится… Командор Брон меня ценит…
Серп остановился и пристально посмотрел на Патрика.
- Поверь мне, клан, о котором ты сейчас говоришь, совсем не так хорош, как ты думаешь. Подумай, ведь Роланду в свое время предлагали вступить в него, но он отказался. Он предпочел идти по собственному пути. Ты должен продолжить его дело. Если ты откажешься, дело, которому посвятил свою жизнь твой дядя, погибнет.
- Да, я понимаю… Ну хорошо, я… подумаю…
- Подумай, и подумай как следует! Но не особо затягивай с этим… Я сам найду тебя, когда придет время решить…
Сказав это, Серп быстро пошел прочь, оставив Патрика наедине со своими мыслями…
Гость с интересом рассматривал небольшую, но очень уютную комнату. Он почему-то сразу не понравился Солмиру… Он был интересным собеседником и, судя по рассказу Джулии, хорошим воином, которых клану сейчас так не хватало… И тем не менее что-то в нем было не так… А вот Катберт, похоже, был в восторге от нового знакомого. Он широко улыбался и все время поглядывал на Солмира, как бы говоря «Скорее приглашай его в клан, именно такой человек нам сейчас и нужен!» Джулия, конечно, полностью разделяла эту точку зрения. Ну кто бы сомневался! Что за мерзкая привычка у нее, все время видеть во всех только хорошее? Калид как обычно сидел в стороне ото всех, и было видно, что ему глубоко безразлично, возьмут они в клан этого авантюриста или пошлют его ко всем чертям. Ну он в последнее время всегда такой. Почему, хотелось бы знать? Впрочем, на этот вопрос ответить невозможно, камаэль отказывался как либо комментировать свое поведение. Гость представился Стакером… Это имя ни о чем не говорило Солмиру. Разумеется, в другое время они ни за что не стали бы брать в клан первого встречного, но сейчас выбирать не приходилось. Поэтому Солмир, вздохнув, произнес:
- А ты, Стакер, я вижу, до сих пор не присмотрел себе подходящего клана?
- Да, пока не представилось подходящего случая.
- А почему бы тебе не вступить в наш клан?
Стакер, казалось, задумался. На самом деле он давно ожидал этого предложения, но до сих пор не мог решить, как именно ответить. Клан этот явно переживал не лучшие времена, но с другой стороны, в процветающий клан ему путь закрыт, тут не зачем себя обманывать. А этот клан даст ему еще один шанс…
- А действительно, почему нет? Я согласен.
В пещере царил полумрак, одинокая свеча, стоящая на столе, не в силах была рассеять темноту этих жутких подземелий. Хардин склонился над журналом, записывая результаты очередного эксперимента. Неожиданно тишину нарушил какой-то звук. Хардин поднял голову, прислушиваясь. Кто-то шел к нему. Великий некромант слегка нахмурился. Неужели нельзя наконец оставить его в покое! Он же говорил, что проводит важные исследования! Гость вошел в пещеру и слегка поклонился Хардину. Когда слабый свет свечи позволил великому некроманту разглядеть посетителя, все его раздражение исчезло, уступив место удивлению.
- Не ожидал, что ты прибудешь так быстро… Впрочем, я рад тебя видеть, мой лучший ученик.
Он улыбнулся и предложил гостю сесть.

Глава 7. Наследник

Брон медленным шагом вошел в тронный зал. Лорд Гирана стоял у окна, спиной к двери. Сегодня он выглядел очень взволнованным. Было ясно: что-то случилось. И Брон, кажется, даже догадывался, что именно. Брон слегка поклонился, на что лорд Кальт ответил лишь легким кивком головы. Было видно, что мысленно он сейчас далеко отсюда.
- Ты знаешь о том, что произошло, Брон?
- Нет, лорд. Что случилось?
- Случилось то, чего мы все так боялись. Амулет пропал. Ты ведь тоже ждал этого? Понимаешь, что это значит?
Рыцарь ответил кивком.
- Конечно, понимаешь. Я надеялся, что они не смогут так быстро найти его… У нас совсем не осталось времени. Пророчество начинает исполняться…
- Пророчество, мой лорд, начало исполняться уже давно.
- Но тогда мы еще не верили в него!
Кальт резко развернулся и подошел к Брону.
- А теперь не верить было бы самоубийственно.
- Что вы собираетесь делать?
- Мы остановим их… Но действовать надо быстро: скоро будет поздно. Прежде всего мы должны вернуть амулет. Если пророчество действительно не врет, без него они не смогут исполнить свой план.
- Там был мой человек, Патрик. Он вполне мог выжить. Способный парень…
- Если так найди его. Если он мертв, придумай что-нибудь еще. Амулет должен быть у меня уже завтра. Я надеюсь на тебя. Возьми с собой отряд стражи. Все, ступай.
Брон снова поклонился и быстрым шагом вышел из зала. Денек предстоял веселый…
- Этот орк где-то здесь, парни. Мои осведомители сообщали, что он вышел из города через северные ворота.
- Ну ладно, Назир. Надеюсь, мы покончим с этим быстро.
- Поверь, Каспан, я хочу поскорее покончить с этим не меньше твоего. Тот, ктоменя нанял теперь горит желанием увидеть мою голову и наверняка уже послал за мной своих агентов… Так что, я надеюсь завершить дело раньше, чем они до меня доберутся. Скорее всего он будет возвращаться в город этим же путем…
- Если, конечно, вообще будет возвращаться.
- Ну мы ведь не можем искать его по всему Эльморедену? Так что, надеюсь, он будет возвращаться. Похоже, его кто-то нанял в Гиране. Так что, скорее всего, ему нужно будет сдать работу.
- Ловить его прямо у ворот ни к чему.
- Согласен. Устроим засаду вон там, у дороги. Идемте.
Аксис беспокойно ходил туда-сюда по комнате. Наемники, которых он послал за амулетом, до сих пор не возвращались, а ведь должны были вернуться уже давно. И вот, пока Азула крутилась перед зеркалом, осматривая свой новенький драконник, а Стиг неспеша надевал отполированные до блеска перчатки имперского крестоносца, Аксис метался в своем кабинете, не находя себе места. Четко просчитанный план рухнул. Но из-за чего? Возможно, Стиг ошибся, говоря, что амулет охраняется плохо? Если так, охрана там действительно более чем серьезная… Хм… Но где же тогда эта охрана находится? Не очень то все сходится. А ведь этот амулет, как говорили, более чем ценная штука… Вот дьявол! Не стоило посылать туда наемников… Следует действовать и как можно скорее. Аксис метнул взгляд на стену, где над его креслом висел любимый кинжал, гордо именовавшийся убийцей ангелов. Что ж, все приходиться делать самому. Ну что, Аксис снова в деле? Пришло время вспомнить, что он не только торгаш, а еще и убийца…
- Так все-таки объяснишь ты мне или нет, зачем тебе понадобилась эта побрякушка?!
Калх в ответ только огрызнулся. Поведение друга настораживало Макса все больше и больше. С ним явно было что-то не так с тех самых пор… С тех самых пор, как он взял в руки этот проклятый амулет… Оверлорд резко остановился и развернулся к партнеру.
- Подожди меня здесь, мне нужно кое-что сделать в Гиране… И перестань, наконец, задавать глупые вопросы!
Не дожидаясь ответа, Калх развернулся и направился по дороге к Гирану, оставив озадаченного разрушителя отдыхать на полянке…
Солнце стояло высоко. Ветра почти не было, пели птицы. В такой прекрасный день хочется забыть обо всех проблемах и просто наслаждаться жизнью. Но Калх был мрачнее тучи. Он шел, полностью погрузившись в свои мысли и совсем не смотря по сторонам. Внезапно дорогу ему преградили трое. Оверлорд остановился, рассматривая разбойников. Один из них был ему отлично знаком: впереди мерзко улыбаясь стоял тот самый контрабандист, только теперь вместо алебарды у него за спиной была пика. Назир… или как его там? За ним еще двое: очень серьезный на вид повелитель бури и не менее серьезный каратель. Казалось бы, шаману стоило обеспокоиться, но лицо его вдруг просветлело и, он широко улыбнулся, как будто уже давным-давно с нетерпением ждал этой встречи. Копейщик сделал еще шаг вперед и сказал:
- Ну вот мы и встретились снова. Только на этот раз сила на моей стороне. Я хочу, чтобы ты сказал, куда дел мой груз… И вернул мою алебарду!
- Сила на твоей стороне? Смотри, наивный!
Калх резко вскинул руку, и струя огня поразила не успевшего защититься эльфа. Берсерк оказался проворнее и, увернувшись от атаки оверлорда, ринулся к нему, надеясь оглушить. Калх увернулся от атаки карателя и выхватил из-за спины алебарду. Берсерк атаковал снова, но орк парировал удар и выдохнул огонь прямо ему в лицо… Назир застыл на месте как вкопанный. Только что на его глазах этот зеленый легко расправился с двумя отличными головорезами! Пикинер сделал шаг назад, но было уже слишком поздно… Оверлорд был уже прямо перед ним, на лице орка была жуткая ухмылка.
- Ну что ты скажешь теперь? Искать меня было ошибкой… И за эту ошибку тебе придется заплатить…
Калх сделал шаг к Назиру и поднял руку…
Патрик медленно вошел в Гиран. Его жизнь, которая раньше текла так спокойно и размеренно, изменилась за мгновенье. Теперь паладин уже ни в чем не мог быть уверен. Как поступит командор Брон? Ведь этот амулет, судя по всему, был действительно важной штукой, раз кто-то нанял серьезных наемников. Вопрос только в том, насколько важной. Возможно, его уже исключили из клана… А возможно, лорд Кальт уже назначил награду за его голову… Подумав об этом Патрик вздрогнул: да, ему отлично известна была жестокость лорда. Амулет, недавно казавшийся ему бесполезным сувениром, теперь стал ключом к спасению. И еще это наследство… Паладин еще не знал, согласится ли стать во главе клана, но знал точно, что вне зависимости от этого решения он должен найти амулет… Внезапно размышления Патрика прервал мелькнувший впереди знакомый силуэт. Паладин быстро пошел вперед и увидел идущего перед ним орка- шамана. Это был тот самый наемник, который вынес амулет из храма! Патрик воспрял духом: вот он, шанс! Вглядевшись повнимательнее, Патрик заметил на шее орка искомый амулет. Лучше и быть не может! Паладин решил проследить за орком. Тот, похоже, направлялся к выходу из города. В толпе Патрику было трудно не упускать шамана из вида, но с другой стороны эта же толпа служила ему надежным прикрытием. Наемник, наконец, вышел с запруженной народом площади и направился к воротам Гирана. Патрик подождал, пока тот скроется за поворотом, и пошел следом. Выйдя из-за поворота, паладин увидел, что орк остановился посреди дороги, заложив руки за спину.
- Чем же я обязан столь высокой чести, друг мой?
Патрик на секунду остановился. Он не ожидал, что наемник так легко обнаружит слежку. Ну что ж, тем лучше. Значит, пришло время действовать напрямик. Патрик выхватил меч из ножен.
- Амулет, который сейчас на тебе, принадлежит церкви и лорду Гирана! Если ты немедленно не вернешь его…
Орк слегка повернул голову, и Патрик увидел издевательскую усмешку.
- Ах да, теперь я вспомнил тебя. Ты- тот самый паладин-неудачник, которого поставили охранять амулет, верно? Ты сегодня уже второй человек, который хочет свести со мной старые счеты. Забавно…
- Да, тогда я не смог тебе помешать… Но сейчас я верну то, что ты украл!
- Какая уверенность! Готов поспорить через минуту ты пожалеешь о том, что решился на это.
Орк снова отвернулся. Казалось, он совершенно не считает Патрика опасным противником. Но молодой паладин решил доказать ему, как он ошибается…
- Знаешь ли ты, что это? Едва ли… Ты ведь еще не встречался со своим командиром, верно? Он наверняка с удовольствием оторвет тебе голову…
Пока шаман говорил, смотря в даль, Патрик потихоньку подкрадывался к нему. Да, конечно нападение со спины- подлый прием, и паладин не должен применять его… Но сейчас обстоятельства были исключительные и рыцарь не мог не воспользоваться этим преимуществом.
- Ну конечно оторвет. Милосердие лорда Эрдамона известно всем. Ну и Кальт, конечно, придерживается той же методики… Хотя, как еще можно с тобой, если ты только и умеешь… Нападать со спины!
Орк резко развернулся, и в щит Патрика ударил здоровенный огненный шар. Паладин даже сделал несколько шагов назад, потрясенный силой этого удара. Он был несказанно удивлен: он довольно хорошо знал стиль ведения боя орков-магов, но не помнил за ними способности кидать огненные шары… Тем более вот такие…
- Да и это у тебя получается плоховато! Защищайся, рыцарь!
И Калх стал выпускать огненные шары один за другим. Патрику стоило большого труда отражать эти атаки, от первого шара он увернулся, два других принял на щит. Эти атаки оверлорда были значительно слабее первой. Похоже, орк просто издевался над паладином.
- Сейчас или никогда!
Патрик резко рванулся вперед и, увернувшись от очередного шара, оказался совсем рядом с Калхом. Орк резко отпрыгнул назад, и удар рыцаря оставил лишь небольшую царапмну на его лице. Но это, похоже, привело оверлорда в ярость. Издевательская усмешка исчезла с его лица, уступив место гримасе ярости.
- Вот как? А ты и правда хорош… Впрочем, это тебе все равно не поможет!
Калх резко вскинул руки и мощная струя огня ударила в Патрика. По счастью, он успел закрыться щитом, но удар оверлорда был настолько мощным, что Патрик упал, пролетев несколько метров. Меч отлетел куда-то в сторону. Кажется, это конец… Орк подошел ближе, надеясь нанести решающий удар… И еле успел увернуться от удара древнего меча. Берсерк, появившийся так вовремя, был знаком Патрику- это был Калид. Оверлорд выхватил из-за спины алебарду и приготовился к бою. Паладин оглянулся в поисках своего меча и увидел спешащего к ним Серпа. Калх резко прыгнул вперед и, оказавшись рядом с Калидом, выдохнул в него огонь, но берсерку удалось уклониться от этой атаки. В свою очередь он взмахнул мечем, пытаясь выбить оружие из рук орка, но тот оказался умелым бойцом и резкой контратакой едва не проткнул берсерка насквозь. Серп оказался рядом, в его руках уже был огромный топор. Однако оверлорд вполне успешно продолжал вести бой и против двух противников, используя алебарду, орочьи заклинания и магию огня. Патрик наконец нашел свой меч, и вновь бросился в битву. Калх резко отбросил гнома ударом алебарды, парировал удар камаэля, а затем отпрыгнул в сторону и выпустил в нападающих струю огня. Несмотря на численный перевес противника, орк побеждал. С каждой минутой он двигался все быстрее, удары его становились все сильнее, а заклинания- смертоносней. Казалось, еще чуть-чуть и им всем придет конец… Но оверлорд неожиданно остановился, схватился за голову, а потом резко развернулся и побежал прочь. Никто не осмелился его преследовать…

Глава 8. Безумие

Максимус совсем перестал понимать, что происходит: уже больше часа прошло с тех пор, как Калх оставил его на этой полянке. Поведение друга уже начинало по-настоящему пугать разрушителя. Зачем ему идти в Гиран? Нет, даже не так. Зачем ему идти в Гиран одному? Макс не мог ответить на этот вопрос. Разве что он все-таки решил отдать амулет Аксису…
- Вот и я.
Титан резко обернулся и увидел стоящего рядом Калха. Как это он умудрился подойти так тихо? Хм… Амулет, к великому огорчению Макса, по-прежнему висел на шее оверлорда.
- Что ты делал в городе?
- Какая разница? Идем.
- Идем куда? Ты нашел новое задание?
- Нет. Мне не терпится кое с кем посчитаться…
- С кем?
- Увидишь.
Оверлорд резко развернулся, давая понять, что разговор окончен, и быстрым шагом пошел к дороге. Разрушителю ничего не оставалось, как пожать плечами и последовать за ним.
- Знаешь, зачем я позвал тебя?
- Нет, сэр.
- Сейчас я расскажу тебе. Из-за глупости одного из моих контрабандистов, мы потеряли одну очень важную вещь. Конечно, он заплатит за это… Но сейчас о другом. Так вот, эта вещь сейчас в руках у наших врагов. Мне удалось найти след: ты должна найти оверлорда- наемника по имени Калх. Именно он похититель. А уже у него узнаешь, кому он отдал эту вещь. Понятно?
- Да, сэр Раззак. А что это за вещь?
- А вот это тебе знать не обязательно. Отправляйся немедленно. И не подведи меня, не то разделишь судьбу этого контрабандиста.
- Хорошо, сэр.
Эльфийка поклонилась и направилась к выходу.
Патрик перевел дух и огляделся. Из города к ним уже спешил Молот, сопровождаемый не знакомыми паладину кинжальщиком, темным эльфом, орком и девушкой-магом.
- Должно быть поэтому он и свалил- Калид посмотрел в сторону, куда скрылся оверлорд- может, нам все-таки следовало преследовать его?
- Не думаю. Он очень силен… И как будто становился все сильнее и сильнее…- Серп вздохнул и обернулся к Патрику- ну что, пришло время сделать выбор. Ты готов взять на себя руководство кланом твоего дяди? У тебя было достаточно времени на раздумья, теперь я хочу услышать твой ответ.
- Хорошо, я согласен… Но сперва мне надо закончить одно дело, связанное с моим старым кланом. Мне было поручено охранять некий артефакт… Но я не справился. Вы видели того орка? Артефакт у него! Я должен вернуть его!
- А что это за артефакт?- вступил в разговор подошедший Молот. При упоминании об артефакте его глаза чуть заметно блеснули.
- Это амулет.
Гномы переглянулись, и на их лицах появились странные улыбки. - Мы вернем его… Можешь не сомневаться…
Стакер нахмурился и незаметно положил руку на рукоятку кинжала. Эти гномы ему определенно не нравились… Однако, у остальных, похоже, не было на их счет никаких сомнений, поэтому авантюрист решил пока ничего не предпринимать. Но он был настороже…
- Преступник всегда возвращается на место преступления- Аксис бодро шагал впереди, помахивая кинжалом.
- Ну это еще спорный вопрос…
- Не надо спорить, просто будь послушной девочкой, а то мне придется тебя отшлепать. Я же говорил: командовать парадом буду я!
Ответа не последовало, из чего Аксис сделал вывод, что угроза подействовала.
Оглянувшись, он увидел, что Азуле очень хочется что-то ответить, но оченьне хочется расставаться с новой экипировкой. В конце концов второй аргумент перевесил и она только пробормотала что-то вроде «Все про тебя расскажу». Шедший последним Стиг отчего-то выглядел очень угрюмо и все время смотрел в землю. Аксис решил его приободрить:
- Ты чего такой хмурый, мясник? Что, уже целый день никого не убивал? Не унывай, скоро у тебя будет отличная возможность наверстать упущенное.
Дуэлист пробурчал в ответ что-то невнятное. Камаэлька решила еще раз попробовать вытянуть из разговорчивого предпринимателя хоть какую-то информацию:
- Куда мы, все-таки, идем? И что это за преступник, который должен вернуться на место преступления?
- Куда мы идем вы скоро увидите… А преступник, ну или точнее преступники- наемники, которых я отправил за амулетом. Правда, тут я не совсем уверен…
Да, Макс отлично узнавал эти места… Но цель их прихода по-прежнему оставалась непонятна разрушителю. Орки стояли на той самой возвышенности, с которой открывался отличный вид на ту самую деревню… Но что это могло значить? Макс бросил взгляд на Калха. Тот стоял к нему спиной, смотря вниз. Наконец, он развернулся. На лице оверлорда была жуткая ухмылка, глаза его горели безумным огнем.
- Наконец-то! Как долго я ждал этого… Настал час расплаты!
- Чтоо?
- Опять вопросы… Просто делай то, что я скажу тебе и все!
- Ну уж нет! С меня хватит… Я хочу наконец узнать, что с тобой происходит!
- Ну хорошо… В этом поселении я был заточен и теперь хочу расквитаться!
- Что за чушь ты несешь?!
- Все, ты надоел мне. Убирайся прочь и не мешай мне. Сегодня прольется кровь! Кровь этих жалких людишек!
Калх сделал шаг вперед, но разрушитель преградил ему дорогу.
- Что с тобой случилось?! Ты говоришь как какой-то маньяк! Ты ведь не был таким! Опомнись! Это все этот проклятый амулет…
- Уйди с дороги…
- Никогда! Ты что думаешь, я позволю тебе спалить целую деревню?! Люди, живущие там, ни в чем не виноваты…
- Тогда ты сдохнешь вместе с ними!
Необыкновенно сильная струя огня отбросила Макса далеко назад, и он остался лежать там без движения. А Калх стал медленно спускаться вниз, даже не взглянув на тело друга…
Брон остановился, оглядываясь. Вот и она, та самая деревня. Именно здесь хранился артефакт, и именно отсюда предстояло начать расследование. Конечно сейчас амулет уже далеко, но… Внезапно командор услышал крики. Резко подняв голову, он увидел взвившиеся до неба языки пламени. Не теряя ни секунды, рыцарь вынул меч из ножен и побежал вперед, приказав стражникам следовать за ним. Навстречу им то и дело попадались убегающие люди. Выбежав из-за поворота, Брон увидел орка- шамана, неспеша идущего вперед и методично поджигавшего дома на своем пути. На шее орка висел амулет. Какая необыкновенная удача! Он-то думал, что за этим амулетом придется отправляться чуть ли не на край света, а он тут, прямо под носом! В этот момент шаман как раз выпускал струю огня в очередной дом. Когда он увидел командора, жуткая ухмылка на его лице стала еще шире. Сзади послышался топот. Брон знал, что это подходит его отряд. Реликт давал орку силы, но на командоре был доспех династии, а за плечами опыт, вынесенный из множества битв и отряд элитных стражей Гирана. Рыцарь поднял меч, приготовившись дать сигнал к атаке. Орк остановился и сложил руки на груди. Командор взмахнул мечем и бросился на врага…
С возвышения открывался отличный вид на горящую деревню. Окинув взглядом этот пейзаж, Стиг заметил:
- Красиво горит.
Дуэлист первым обнаружил этот удобный наблюдательный пост. Следом за ним на холме появилась Азула.
- Похоже на магию огня… Кто-то постарался… Вот только кому это могло понадобиться?
Последним вышел Аксис. Мельком взглянув на горящее поселение, он обратился к своим спутникам:
- И так что мы имеем? Кто-то поджег место преступления! Забавно, не правда ли?
- Ага, это, наверное, твой вернувшийся преступник.
- На самом деле, дорогая, не надо говорить этого с такой иронией, поскольку я очень надеюсь, что это правда. Вообще у меня есть несколько версий… Эх, наверное, стоило взять с собой Путеводитель… Ну да ладно. Сейчас нам нужны свежие разведданные, посему предлагаю разделиться и все тут обыскать.
- Отлично.
- Во, мясник заинтересовался. Значит, пойдешь в самое пекло, туда- и Аксис махнул рукой в сторону горящей деревни- посмотришь, не осталось ли там чего-нибудь интересного. Если повезет, можешь даже на преступника нарваться… Ну ты то его укатаешь, правда? Ну конечно укатаешь. Ты же у нас непобедим! А ты слетай и посмотри что вооон там, слева. Ну а мое дело правое. Возражений нет? Возражений нет я сказал! Молчи, а то все-таки отшлепаю! Ну а раз нет возражений, приступим к выполнению плана.
Огонь, кругом огонь… Брон сделал несколько шагов назад. Никогда ему еще не приходилось видеть такого. На это, наверное, не были способны даже лучшие архимаги. Чтоже за сила заточена в этом амулете? Командор огляделся. Похоже, он остался один… Едва ли кто-нибудь из его солдат смог бы выжить в этом аду… Он продолжил медленно отступать, то и дело оглядываясь и ожидая нападения. Брон знал, что враг где-то поблизости и ждет лишь удобного момента… И вот он появился, появился прямо из огня. Глаза оверлорда горели дьявольским пламенем, он внушал такой ужас, что даже повидавший многое командор Брон вздрогнул и попятился назад. Орк выхватил булаву и пошел в атаку…
Маг неспеша шел по дороге, ведущей из Гирана. Он был облачен во все черное и, по всей видимости, погружен в раздумья. Внезапно он остановился и поднял взгляд. Внимание его привлек гигантский столб дыма. Маг улыбнулся и направился в сторону пожара.
Решив, что затягивать с поисками не стоит, Патрик и его спутники отправились в погоню за орком-похитителем. Через некоторое время Стакер указал на поднимающийся неподалеку густой дым. Похоже, там был серьезный пожар. Вспомнив про огненные шары, Патрик не без оснований предположил, что этот пожар дело рук Калха. Было решено отправиться туда и разузнать, в чем дело. Вскоре стало понятно: горит деревня. К счастью большинство жителей успело вовремя покинуть дома. Когда стало ясно, что оверлорд уже покинул пепелище, спутники Патрика рассредоточились по окрестностям, надеясь найти хоть какие-нибудь следы орка. Сам паладин решил осмотреть поселение. Одна из улиц привлекла внимание рыцаря: на ней повсюду валялись обугленные трупы. Вглядевшись внимательнее, Патрик увидел, что тела принадлежат, по-видимому, отряду стражи. Однако отряд этот был, пожалуй, через чур велик для простого деревенского гарнизона. Неожиданно паладин заметил впереди какое-то шевеление. Кажется, кто-то из этого отряда был еще жив. Подбежав к нему, Патрик склонился над умирающим. Теперь его было почти невозможно узнать… Но Патрик узнал. Перед ним был командор Брон.
- Командор… Что здесь произошло?
- Этот орк… Ключ уже у них…
- Ключ?
- Ключ- это амулет… Он не только источник силы…
Командору становилось все труднее говорить.
- Пророчество… сбывается… Ты должен… остановить… их…
Это были последние слова командора Брона, одного из лучших рыцарей феникса и правой рук лорда Гирана. Кто же смог справиться с ним и его отрядом? Вдруг Патрик услышал где-то впереди шаги. Вглядевшись, паладин увидел силуэт высокого воина в тяжелых доспехах, сжимавшего в руках слегка светящиеся мечи…
- Зачем? Зачем все это?
Калх упал на колени и обхватил голову руками.
- Зачем я это делаю?
- А чего ты хотел? Ты сам встал на этот путь! Это- твоя судьба!
«Снова этот голос в голове… Та жрица говорила правду, это проклятье… Этот амулет лишает разума… Но он ведь знает, что надо делать…»
… Рука оверлорда резко рванулась к амулету, намереваясь сорвать его…
- НЕТ!
Рука послушно опустилась. Воля амулета вновь одержала победу над волей Калха. Теперь оверлорд понимал: слишком поздно. Он уже никогда не сможет снять амулет. Пока он жив, он будет во власти этого безумия…

Глава 9. Очистительное пламя

- Такс, ну вот мы тебя и подлатали…
Темнота… и этот голос… Знакомый голос… Что произошло?
- Готово. Все, можешь вставать.
- …
- Вставай, не надо притворяться мебелью!
Максимус открыл глаза. Над ним склонился какой-то маг. Макс заметил, что на маге была роба темного кристалла, причем очень хорошо сделанная. Похоже, над ней работал настоящий мастер.
- Вставай, принимай работу.
Макс осторожно поднялся. Голова немного кружилась, но боли не было. Видимых повреждений тоже. Разрушитель прокрутил в голове предшествующие события: Калх сошел с ума и решил сжечь деревню… А потом… Потом он хотел помешать оверлорду… И тогда Калх… убил его? Макс еще раз осмотрел себя. Никаких ожогов. Неужели все это ему только приснилось? И что это за маг? Такой знакомый… Разрушитель быстро взбежал на холм и увидел горящую деревню.
- Что, удивлен, мой зеленый друг? Современная медицина воистину творит чудеса.
- Что произошло?
- Ничего особенного… Ты валялся вооон там, слегка поджаренный… Конечно, ты должен был умереть… Но тебе повезло. Рядом оказался я и подлатал тебя. Скажи, совсем как новенький?
Макс не ответил.
- Что, не помнишь меня? Я Ришелье. Кардинал Ришелье.
- Точно! Вот дьявол, как же я тебя сразу не узнал! Как ты тут оказался?
- Пришел на помощь старым друзьям. Ну что, идем, нас ждут великие дела! Будем изменять мир. Для начала отберем ключ у Калха. Он-то, похоже, совсем слетел с катушек. Заодно расскажешь, что тут было.
- Как в старые времена да?
- Ага.
Азула медленно шла вперед, глубоко задумавшись:
«Это все очень странно… Тот, кто сжег деревню, без сомнений, владеет очень сильной магией огня… И мне совсем не хотелось бы с ним встречаться! Пожалуй, единственный из нас, кто мог бы справиться с ним- Стиг… Ну зачем надо было разделяться? Что за дурацкий план! Этот Аксис- просто идиот… Какие еще разведданные… Блин, может просто забить на все это и пойти к деревне… Все равно я тут ничего не найду… Ну кроме, разьве что, неприятностей…»
И неприятности действительно появились, причем куда раньше, чем того ожидала Азула: откуда-то из-за холма вышли Катберт и Солмир. Камаэлька остановилась в нерешительности.
«Вот дьявол… Так и знала что произойдет что-то нехорошее. В разоренном замке они меня не видели, но зато видели Месмеро и Стига… А я ведь с ними, это они знают наверняка. Значит, будут нападать? Но что мне делать? Бежать? Или попробовать справиться с ними?»
Тем временем Солмир заметил ее и указал орку, тихо сказав что-то. Катберт кивнул и побежал вперед. Темный эльф, тем временем, побежал куда-то вбок. Похоже, они не собирались тратить время на разговоры. Азула метнула в подбегающего орка скорбящую душу и едва успела увернуться от пущенного им в ответ огненного шара. Ее атака достигла цели, но остановить Катберта было не так просто. Камаэлька пустила в орка еще один шарик, а затем телепортировалась назад. Катберт на секунду потерял зрение, все туманилось у него в глазах. Он остановился и затряс головой, а Азула в это время использовала прием, который камаэли обыкновенно называли ударом душ: сразу три синеватых шарика оторвались от ее рук и быстро полетели к орку. Достигнув цел они столкнулись и взорвались, отбросив незадачливого кастетчика далеко назад. Победа близка! И тут лезвие меча промелькнуло в сантиметре от лица девушки. Увлекшись поединком с Катбертом, камаэлька совсем забыла о его спутнике, который в это время зашел сзади, и это чуть не стоило ей жизни. Азула удачно отразила следующий удар танцора и перешла в контратаку. Между ними завязался короткий фехтовальный поединок. А потом Солмир пошатнулся и отскочил назад. Правая рука эльфа безвольно повисла и меч упал на землю… И тут камаэлька заметила какое-то движение справа, но было уже слишком поздно: она не успела увернуться от атаки пришедшего в себя орка и отлетела назад, ударившись головой о дерево и потеряв сознание…
- Дьявол… Она мне руку продырявила…
- Что будем с ней делать, Солмир?
- Она слишком опасна. Мы должны избавиться от нее пока есть такая возможность.
- Хорошо.
Катберт прыгнул вперед чтобы нанести последний удар… И был отброшен. Калид взмахнул своим древним мечем и приготовился отразить новую атаку.
- Этого я вам сделать не позволю…
Темный эльф медленно вошел в гиранскую таверну и огляделся, ища кого-то. Как ни странно, в этом обыкновенно шумном заведении на этот раз не было почти никого. Помещение почему-то было очень плохо освещено, так что Аарон даже не сразу заметил человека в черном плаще и черной же шляпе с пером, который поднялся ему навстречу. Через минуту они уже сидели за столиком, расположенным в самом темном углу.
- Что случилось, Себастьян?
- Ты слышал историю о сердце лорда Эрдамона? Так слушай. Когда Эрдамон встал во главе Воинов Света, он вырезал себе сердце и выкинул его, оставив лишь разум, такой же холодный и острый, как его меч. А сердце его упало в канаву, где его сожрали собаки…
- Ты что, позвал меня чтобы рассказать эту хрень??
- Ну ладно, про собак это я додумал, а так вполне правдивая история… А позвал я тебя затем, чтобы услышать историю, которую ты расскажешь мне…
- Месмеро уже близко. Босс рассчитывает на тебя, помни. Ошибки быть не может…
- Да, это все я уже слышал, расскажи подробнее.
- Хм… Если тебе будет интересно, сейчас там же находится Аксис.
- Ага, старина Аксис… Давненько мы не виделись. На чьей же он стороне?
- Пока не получится сказать наверняка. Ну ты и сам знаешь.
- Ладно, ясно. Похоже ничего толкового я от тебя сегодня не услышу.
Себастьян поднялся и направился к двери.
- Скоро все случится. Ждать осталось совсем недолго.
После этих слов он вышел. Эльф вздохнул и тоже направился к двери.
Стакер внимательно осматривал отведенный ему участок местности в поисках малейшей зацепки. Пока что безуспешно…
- О, неужели это Стакер!
Авантюрист резко обернулся. Перед ним был Аксис. Едва ли был в этом мире тот, кому Стакер обрадовался бы меньше. И эльф смог подобраться незамеченным, что было еще неприятней…
- Что, ты не рад меня видеть? Неужели до сих пор не скопил деньги?
Стакер опустил голову: он надеялся, что этот разговор состоится еще не скоро…
- Что ты здесь делаешь, ищешь что-то?
- Я все отдам… Только не сейчас, дай мне еще немного времени…
- Немного? Времени у тебя было предостаточно, а немного- это растяжимое понятие. Ты вот умудрился его растягивать уже больше года.
- Ну что я могу сделать?! Сейчас у меня нет таких денег!
- Что сделать? Для начала научился бы думать головой… И поумерил бы это свое благородство… Если бы ты это сделал раньше, глядишь и долга бы не было… А пока ты этого не сделаешь, у тебя деньги не появятся.
- Появятся. Я нашел клан…
- Очень сомневаюсь. Ладно, у меня есть идея получше: я не буду брать с тебя деньги. Вместо этого…
«Генералу Сандро, командующему Орена.
Как мы и боялись, пророчество сбывается. Сегодня я окончательно убедился в этом. И, боюсь, это не единственная наша проблема. В Гиране был замечен Клавиус, известный лидер повстанцев. Готов поспорить, что повстанцы постараются воспользоваться нашей слабостью… Город в опасности. Срочно выдвигайся сюда с войсками. И извести мего брата. Надеюсь, смогу удерживать ситуацию под контролем до твоего прибытия.
Кальт, лорд Гирана.»
Алита быстро шагала к источнику дыма. Как оказалось, это была горящая деревня. Именно сюда вел след Калха, того орка, которого она должна была найти. Эльфийка прибавила шагу, почти перейдя на бег. Ни в коем случае нельзя упустить этого оверлорда: Раззак не прощает ошибок…
Катберт и Солмир застыли, глядя на неожиданно появившегося берсерка. Эльф опомнился первым. Он вскинул меч и резко выкрикнул:
- Предатель!
Танцор понимал: если сейчас завяжется битва, им не уцелеть: после схватки с Азулой они были сильно измотаны и изранены. Хотя, даже если бы они были абсолютно здоровы и полны сил, Солмир едва ли решился бы вступить в бой с Калидом, ведь он считался лучшим воином в клане и был, безусловно, очень опасен. Однако каратель не пытался атаковать, он просто продолжал стоять в оборонительной позиции, готовясь отразить новый удар.
- Ладно, с тобой мы разберемся в другой раз. Пойдем отсюда, Катберт.
Катберт стоял на месте и медленно переводил взгляд с Солмира на Калида. Он обрабатывал информацию.
- Ну чего ты застыл?!
Орк встряхнулся и, опустив голову, медленно побрел за тварищем. Калид проводил их взглядом, а затем повернулся к лежащей без сознания Азуле.
Серп осторожно шел вперед. Старший брат двигался следом за ним, то и дело оглядываясь. Последней шла Джулия. Пока им не удалось обнаружить ничего подозрительного, но гному почему-то казалось, что они на верном пути. Внезапно они услышал впереди какие-то звуки. Молот сделал знак своим спутникам и они ускорили шаг…
И вот они увидели его: жуткого орка с абсолютно безумными глазами и амулетом на шее. Сомнений не оставалось, это был ТОТ САМЫЙ! Глаза Молота блеснули и он кивнул брату, тот покрутил в воздухе крушитель рока, готовясь к бою. Орк жутко ухмыльнулся и в его руке возник огненный шар.
- Остановитесь!
Гномы с удивлением взглянули на Джулию…
Она решительно пошла вперед, прямо на орка. В глазах оверлорда промелькнуло удивление.
- Остановись, мы ведь только хотим помочь тебе.
Безумный огонь в глазах Калха начал угасать, он сделал над собой усилие и погасил шар. Джулия приблизилась к орку и положила руку ему на плечо:
- Очнись.
Калх затряс головой, пытаясь заглушить настойчивый шепот, приказывающий немедленно убить нахалку. Но теперь у него появились силы сопротивляться: эта маленькая, хрупкая девушка как будто поддерживала его.
«Теперь я могу бороться с ним… Но долго ли это продлиться? Сейчас она поддерживает меня… Она, должно быть, избранница самой Эйнхазард… Но если я не справлюсь сейчас… Будет ли у меня вторая попытка? Едва ли… Но нет… Снять амулет никак не выходит… Он не дает мне этого… Я понял! Теперь я знаю, что нужно сделать!»
Орк резко выпрямился.
- Отойдите все!
Джулия и гномы отступили назад… Калх принял решение: он должен уничтожить себя, и тогда амулет не сможет больше причинить кому-то зло… Столб огня поднялся высоко в небо… Когда вспышка огня угасла, посреди клочка обугленной земли лежал только амулет…

Глава 10. Революционеры

Кальт, лорд Гирана медленно шел по саду своего замка. Он смотрел прямо перед собой, но мысли его в этот момент были далеко. Как там Брон? Сумеет ли он остановить исполнение пророчества и вернуть ключ? Подоспеет ли вовремя генерал Сандро? И, самое главное, что же теперь предпримут повстанцы? Они наверняка постараются воспользоваться ситуацией и устроить переворот… Острый ум и железная рука Эрдамона, лорда Адена и брата Кальта, уже не раз помогали им выйти победителями. К тому же поддержка народа была почти полностью на стороне Воинов Света… Вдруг какой-то звук прервал размышления лорда, и он резко обернулся. Перед ним стоял человек в черном плаще и черной же шляпе с пером. Лорд Гирана почувствовал исходящую от него угрозу. Его рука метнулась к оружию… Но незнакомец оказался быстрее: он лишь взмахнул рукой, и Кальт упал, чтобы больше не подняться.
- Лорда убили!
Убийца обернулся и увидел четырех воинов, быстро бегущих к нему. Двое из них были людьми, один из них нес меч и щит, а в руках у другого слегка светились парные мечи, еще двое: Камаэль- инквизитор и орк-разрушитель с огромным двуручным мечем. Но увидев их незнакомец лишь усмехнулся… и побежал им навстречу. В каждой руке убийцы сверкнул кинжал. Он, не останавливаясь, отбил выпад первого, увернулся от удара орка и быстрым движением перерезал горло камаэлю. Воины остановились в нерешительности, а убийца тут же кинулся в новую атаку. Один из людей прокричал оскорбление, надеясь принять удар на себя, и тем самым прикрыть своих товарищей… и через секунду он уже лежал на земле с кинжалом в горле. Он среагировал слишком медленно и не успел закрыться щитом. Гладиатор вскрикнул и бросился бежать прочь… Впрочем, далеко убежать ему не удалось: незнакомец метнул ему вслед второй кинжал. Но ведь после этого он остался безоружен! Орк зарычал и кинулся в атаку. Этот убийца был слишком самонадеян! Он не успеет подобрать свои кинжалы, которые так легкомысленно разбрасывал! Теперь он за все заплатит! Убийца ухмыльнулся, и разрушитель с ужасом увидел, как блеснули кинжалы в его руках. Незнакомец ловко увернулся от удара прыгнул… И по замковому саду покатилась голова орка. Убийца жутко расхохотался…
Патрик вынул меч из ножен и приготовился к бою: едва ли стоило рассчитывать на то, что этот человек- союзник. В дыму трудно было различить что-то, и паладин по-прежнему видел только силуэт. Но вот воин подошел ближе… И Патрик вздрогнул от неожиданности: это был Стиг! Вопрос только в том, стоит ли радоваться его появлению? На чьей стороне дуэлист сейчас? Стиг усмехнулся: похоже, он тоже узнал Патрика. Ну что ж, по крайней мере он не нападает сразу- уже хорошо.
- Рад тебя видеть, Патрик. Что ты тут делаешь?
Тем не менее, Патрик не торопился убирать меч в ножны: появление Стига все-таки было, по меньшей мере, странным и не стоило так быстро расслабляться, общаясь с ним. Сейчас дуэлист вполне спокойно с ним беседует, а в следующую секунду может отрубить ему голову… Нет уж, надо быть настороже. И постараться разузнать у него как можно больше.
- Я бы хотел задать тебе тот же вопрос.
- Ну… Я тут помогаю одному другу… в очень важном деле.
- Что же за дело? Ты расскажи, может, и я поучаствую?
- А ведь и правда, ты можешь! Скажи, не видел ли ты тут… амулета?
Так вот оно что! Значит, он ищет амулет… Вдруг паладин заметил какое-то движение слева. Обернувшись, он увидел, как к ним неспеша приближается маг в черном. Судя по всему, Стиг был с ним отлично знаком. Впрочем, это предположение Патрика тут же подтвердилось: дуэлист указал на мага и представил его:
- Это Месмеро, мой компаньон - затем он указал на паладина - это Патрик, племянник Роланда.
Месмеро кивнул:
- Очень рад познакомиться с тобой, Патрик. Я много о тебе слышал…
Интересно, что это он такое слышал? Так или иначе, лучше сматываться отсюда, и поскорее… И тут огненный столб поднялся в небо совсем неподалеку. Месмеро улыбнулся.
- Похоже, все идет отлично.
Патрик решил больше не откладывать свой уход и сказал:
- Ладно, мне пора. Я, пожалуй, пойду, не буду больше вас задерживать.
И не дожидаясь ответа паладин быстро зашагал прочь. Проводив его взглядом, некромант и дуэлист переглянулись.
- Откуда ты о нем знаешь? Я же, вроде, ничего тебе не рассказывал… И что значит этот огонь?
- Ты, к счастью, не единственный мой источник информации. Что до огня… Терпение, скоро ты сам все увидишь…
- И тогда он мне говорит: «Уйди с дороги». Я уже до этого обратил внимание, что с ним что-то не так. С того момента, как он впервые увидел амулет он стал как-то… меняться что ли… А когда надел его, так вообще началось… Хрен знает что. Ну тут уже и идиоту понятно, что не простой это амулет… С другой стороны, почему именно Калх? Я ведь находился совсем рядом и ничего не ощущал… Вообще мне кажется, что это из-за его склонности к пиромании… Очень уж его всегда к огню тянуло… Не знаю, может я и неправ, конечно…
Священник и орк медленно шли по дороге, ведущей к сожженной деревне. При этом орк не переставая говорил, демонстрируя при этом более чем солидный, для представителя своей расы и профессии, лексикон, а кардинал только кивал, время от времени переспрашивая или уточняя какие-то важные детали. С другой стороны на эту же дорогу вышел одинокий светлый эльф. Он, напротив, шел быстро все время оглядывался по сторонам, будто ища кого-то. Естественно, эльф первый заметил идущих и махнул рукой, крикнув кардиналу:
- Эй, Ришелье! Давно не виделись!
Через минуту все трое уже стояли около дороги и оживленно беседовали.
- Рад снова тебя видеть. И тебя, Максимус, тоже. Кстати, поздравляю! Самый молодой кардинал в истории, не так ли?
- Верно. Спасибо. Я тоже рад тебя видеть. Смотрю, дело тут и правда достойное. А что насчет платы?
- Плата более чем достойная, поверь… Впрочем, разве ты меня не знаешь? За недостойную плату я работать не стал бы. Вам удалось что-нибудь узнать?
- Мы все узнали. Амулет у Калха, и из-за этого, похоже, он совсем спятил. Ах да, еще он теперь огнем плюется.
- Да я уж вижу. Причем плюется, надо сказать, отменно! Вот ведь как, стал играться с огнем и ненароком спалил себе крышу…
- Справиться с ним, вполне вероятно, будет проблематично даже для нас.
- Да уж, он всегда был сильным бойцом, а теперь…- вступил в разговор Макс.
- Ну, это для нас вовсе не проблема. У нас мясник есть! Что, не помните, какие штуки он вытворял? Уж нам ли не знать, на что способен этот двинутый дуэлист! Да и Месмеро скоро должен прибыть… Я сам его, конечно, не видел, но если верить тому, что пишет о нем Стиг… Мясника вообще трудно удивить, но вот Месмеро смог. Так что завалим этого орка без всяких проблем. Не надо вздыхать, Макс, его уже все равно не вернуть. Он уже мертв, а управляет им этот амулет.
Вдруг где-то в стороне они увидели столб пламени, поднявшийся до самого неба.
- Так, кажется, мы его нашли. Ишь как зажигает! Идемте скорее!- Аксис сделал было шаг вперед, но тут же остановился- впрочем, риск тут ни к чему. Идемте в деревню, где-то там должен быть мясник. Возьмем его и тогда разделаемся с этим огнеплюем. Идемте. Время- деньги.
Молот резко бросился вперед, к амулету, почти оттолкнув Джулию… Но его опередили. Солмир, держащий амулет, кинул на гнома откровенно враждебный взгляд.
- Я возьму этот амулет и отнесу его Патрику.
- Хорошо.
Поглядев Солмиру вслед, Молот сделал какой-то знак Серпу, и тот быстро пошел следом за эльфом. Катберт присел на землю и глубоко вздохнул. Еще недавно в жизни все было так просто, а теперь… Из-за усталости он уже почти не замечал ничего вокруг. Он не станет помехой. Джулия стояла и с грустью смотрела на то место, где совсем недавно стоял орк. Похоже, ей было его жалко. Она слишком добра и не сможет заподозрить злого умысла у своих союзников. Молот ухмыльнулся. Значит, она тоже не станет помехой. А вот этот темный эльф… Солмир… кажется, он все понял. Да, так очертя голову кидаться к амулету было ошибкой, но что уж тут поделаешь… В тот момент чувства взяли верх над разумом. Эту ошибку можно исправить. Жаль, что Солмиру придется поплатиться за это жизнью… Из него мог выйти толк… Впрочем, сейчас это уже не важно. Гном сделал глубокий вдох и расслабился. Да, он теперь совсем близко. Прекрасный новый мир! Мир без Эрдамона, железного кулака святой церкви! Мир под строгой, но справедливой властью. Под властью Революционеров!
«Какое красивое небо… А где это я? Погодите-ка… Ах да, точно! Кажется я потеряла сознание… Что, я еще жива?! Вау… Это классно! А как? Неужели эти двое меня пожалели? Как-то сомнительно… Ну, вроде все цело… Голова, конечно, болит… Еще бы, так красиво вмазаться в дерево! По крайней мере голова по прежнему на плечах, а не катается по округе, и уже это хороший повод для радости. Ладно, надо поскорее найти Стига… Он должен быть где-нибудь в деревне… Надеюсь Аксиса там кто-нибудь грохнет! Чтоб его василиски съели… Они же вроде в этих местах водятся. А что, вот было бы радости… Надеюсь, я не очень долго так провалялась… Но ведь они же все равно не уйдут без меня… Хотя… Ладно, эти мысли ни к чему. Надо поскорее найти Стига. Главное- не нарваться опять на этих двух уродов… Или на кого-нибудь похуже… Да, надо поскорее добраться до деревни.»
Солмир быстро шел вперед, крепко сжимая в левой руке амулет. Правая рука по-прежнему бессильно висела вдоль туловища. Сейчас он только наспех сделал перевязку, а тут нужно куда более серьезное лечение… Сзади послышался топот. Кто-то быстро бежал за ним. Эльф развернулся и увидел Серпа.
- Что тебе надо, гном? Я несу амулет…
- Зря ты взял его, парень!
Солмир упал, его голова откатилась в сторону. Серп усмехнулся и поднял амулет…
- Зря… Ты оказался догадливее, чем мы думали… Хотя, тебе же хуже.- Серп пнул голову эльфа ногой и бодро зашагал прочь, насвистывая какую-то песенку…
- Скоро, говоришь? Скоро это примерно когда? Мы торчим тут уже час!
- Успокойся, Стиг, мы стоим пять минут.
- ПЯТЬ МИНУТ???
- Так, спокойно. Сделай глубокий вдох… И вынь шило из… Сам знаешь, откуда. Я тебе сказал будем ждать, значит ждем. Я же не просто так это говорю! Не потому, что мне захотелось насладиться чудесными видами этой художественно сожженной деревни!
- Ладно, не кипятись. Хорошо, если хочешь, подождем- Стиг приготовился ждать, как вдруг заметил три быстро приближающиеся к ним фигуры.
- Опа, Аксис вернулся! Как прошел сбор разведданных? Макс, Ришелье, рад вас видеть. Слышал, ты теперь кардинал? Очень рад за тебя! Кстати, знакомьтесь, это Месмеро. Тот самый, о котором я вам рассказывал.
После того, как знакомство состоялось, они преступили к обсуждению плана. Стиг, размахивая мечами, порывался пойти и сделать из свихнувшегося Калха десять орков поменьше. Однако Аксис заметил, что чего-то не хватает… Чего-то крылатого и с рапирой. После этого задергался Месмеро. При этом он бросал на Аксиса такие взгляды, что эльфу становилось не по себе, и он уже сам начинал хотеть, чтобы камаэлька вернулась поскорее. Максимус извлек небольшую книжку в черном переплете и уселся читать. Ришелье прогуливался неподалеку, наслаждаясь чудесными видами художественно сожженной деревни. Атмосфера разрядилась после прибытия Азулы. Месмеро и Аксис одновременно вздохнули с облегчением. Эльфа наконец-то покинуло чувство, что его сейчас будут поджаривать на медленном огне. Чувство было, признаться, пренеприятное. Однако, вопреки ожиданиям, больше ничего не произошло. Некромант и камаэлька отошли в сторону и о чем-то тихо там говорили. Увидев это, Стиг окончательно вышел из себя.
- Нет, ну я все понимаю, но вам не кажется, что вот это уже слишком?! Не, я конечно понимаю, что они, может, очень соскучились друг подругу и все такое…
- Ну знаешь… Если хочешь, можешь пойти и сказать ему это. Я не пойду. Этот маньяк так на меня смотрел, что мне казалось, что он хочет меня поджарить… А после твоих рассказов и этой его книжечки, я думаю, что он не только хочет, но и может!
- Когда мясник буянит надо просто дать ему какого-нибудь зверька. Он успокоится… ненадолго правда, пока будет зверька резать. Так что чем зверек больше- тем лучше. В идеале это- Антарас.- вступил в разговор кардинал Ришелье.
Вдруг Аксис заметно напрягся и указал товарищам на быстро идущего к ним гнома. Левую руку гном держал за спиной, в правой был базальтовый боевой молот.
- Клавиус?! Что ты делаешь тут?!
- Я тоже рад тебя видеть, Аксис. И вас всех тоже.
Максимус закрыл книжку и медленно встал, не сводя с неожиданно появившегося гнома внимательного взгляда.
- Не надо так на меня смотреть. У меня, товарищи, есть для вас всех крайне интересное предложение. Впрочем, что говорить, лучше я покажу…- с этими словами Клавиус поднял вверх левую руку. В ней был амулет. Увидев это, Месмеро слегка улыбнулся. Они с Азулой уже стояли рядом со всеми.
- Все складывается просто отлично. И в чем же заключается ваше предложение, товарищ…
- Мое имя Клавиус, но многие знают меня как Молота.
- Так что же вы нам скажите, товарищ Клавиус Молот?
- Времена, когда мы враждовали, прошли. Теперь мы на одной стороне, у нас общий враг: лорд Эрдамон и Воины Света. И, только объединив силы, мы сможем с ним справиться. Кстати, у меня есть для вас очень любопытная информация. Лорд Кальт, ныне покойный, оповестил о происходящих тут вещах генерала Сандро, командующего Орена, и его армия будет здесь уже совсем скоро.
Аксис не смог сдержать удивления:
- Ты что, грохнул лорда Кальта?! Ну и ну!
Месмеро же, услышав эту новость, нахмурился.
- Скоро? Совсем скоро? Это плохо. Мне нужно время, чтобы провести ритуал.
- У нас не хватит сил противостоять Сандро… Для этого нужна армия!- вступил в разговор Ришелье.
Молот усмехнулся в ответ:
- Да, нужна армия…И она у нас есть!

Глава 11. Тучи сгущаются

Кристалл засветился неярким синим светом, оживая.
- Ну наконец-то ты вышла на связь! Твое задание меняется. Забудь про груз и Калха, сейчас есть кое-что поважнее. Около Гирана был замечен Клавиус, известный лидер повстанцев. Но это еще не главное. Ты слыхала когда-нибудь о пророчестве разрушения? Нет? Плохо… Это слишком долго объяснять. Короче, где-то рядом с тобой сейчас находиться командор Брон. Окажи ему посильную помощь и постарайся помешать осуществлению планов мятежников. Ну командора Брона ты знаешь. Будь осторожна, у них, судя по всему тут собраны немалые силы… Не могу точно сказать насколько. Ну ты все поняла? Отлично. Приступай. Я отключаюсь.
Кристалл погас. Алита вздохнула: ох уж этот Раззак… Он сам-то знает, чего хочет? То Калх, то повстанцы… Или революционеры, как они сами себя называют. По крайней мере радует, что работать предстоит с командором Броном. Эльфийка хорошо знала этого отважного паладина и преклонялась перед его отвагой и самоотверженностью. Не тратя больше времени на раздумья, девушка убрала кристалл в небольшую походную сумку и начала спускаться к сожженной деревне.
Серп присел и снял с пояса небольшую фляжку. Брат сказал ждать тут, и, возможно, ждать придется довольно долго…. Внезапно какой-то странный звук заставил гнома насторожиться. Он резко вскочил и выхватил топор.
- Кто здесь?
Ответа не последовало. Серп огляделся, но не увидел ничего, внушающего подозрения. Наверное, почудилось… Вдруг гном заметил краем глаза какое-то движение у себя за спиной… А потом что-то резко укололо его в спину. Кладоискатель ойкнул и медленно завалился вперед. Стакер, не теряя времени даром, перевернул тело и приступил к обыску. Но, как ни странно амулета у гнома не было… Авантюрист выругался и со злостью пнул труп ногой. Скорее всего, амулет сейчас у второго гнома, Молота. Вопрос в том, где его найти… Ладно, пожалуй, сперва стоит найти этих идиотов… сокланов…
Вечерело. К счастью, Патрику не пришлось долго искать своих: Катберт и Джулия сидели неподалеку от деревни. Оба почему-то выглядели очень подавленными.
- Что случилось? Где все остальные?- Да вот…Калид предал нас… Ну, правда, мы нашли амулет. Солмир взялся отнести его тебе, но, похоже, вы разминулись…
- А где Серп и Молот? И где Стакер?
Орк поднял голову и удивленно огляделся.
- А и правда, где это они? Были здесь… Стакера не видел… Должно быть он еще ищет…
Вдруг Патрик почувствовал, как кто-то тронул его за плечо. Обернувшись, он встретился взглядом с Джулией. Паладину показалось, что только сейчас он увидел ее по-настоящему. Под пристальным взглядом Патрика девушка покраснела и опустила глаза. Паладин встрепенулся и тоже отвел взгляд. Он чувствовал, что в эту минуту что-то в нем поменялось…
- Эй, вы!
Все резко обернулись и увидели приближающегося Стакера.
- Нас предали. Гномы. Солмир мертв, амулет у Молота. С Серпом я уже разобрался…
- Что же мы будем делать?- Патрик почувствовал, на себе вопросительные взгляды своих соратников- Ах да, я ведь теперь ваш лидер… Молот мог уйти уже далеко… К тому же тут, кажется, есть кое-кто еще… Думаю, нам стоит отправиться в город и немного передохнуть, а завтра вновь приступить к поискам.
Стакер хмыкнул:
- А ты уверен, что это верный выбор? За это время гном может успеть скрыться…
- Я уверен. Я так решил. Идемте.
Патрик развернулся и зашагал к городу, зная, что остальные последуют его примеру.
- Ну знаете ли… При всем моем уважении к армии Революционеров… Думаю, что Сандро раскидает вас без особого труда.
- Ты нас недооцениваешь, Аксис.
- Да неужели. Кому как ни мне знать, насколько ваши армии уступают Воинам Света! Я, конечно, не знаю численность ваших войск… Но я отлично помню случаи, когда Воины Света побеждали ваши отряды, превосходящие их числом вдвое, а иногда и втрое!
Молот огрызнулся. Судя по всему, он уже давно боролся с соблазном снести мерзкому эльфу голову. Максимус все также пристально глядел на гнома. Месмеро не участвовал в разговоре и стоял, погрузившись в глубокие раздумья. Вдруг он резко поднял голову, видимо, приняв какое-то решение.
- Кажется, я знаю как мы поступим. И так у нас есть армия, но армия Революционеров не в силах долго сдерживать натиск войск Сандро… А на ритуал мне потребуется время… Да, я знаю, что нужно делать. Идемте. Нам ни к чему дольше здесь оставаться.
Когда Месмеро и его соратники скрылись из вида, с дерева бесшумно, подобно тени, спрыгнула Алита…
Месмеро остановился и произнес:
- Это здесь.
Как ни странно, местность была ничем не примечательна. Спутники некроманта удивленно переглянулись. Молот выступил вперед:
- Так все-таки что ты такое придумал?
- Совсем недавно в разоренном замке я испробовал кое-что…
- Да скажи уже нормально…
- Вот мы и встретились снова!
Все резко обернулись и увидели приближающегося к ним человека в черном плаще и черной же шляпе с пером.
- А, это ты. Знакомься, Месмеро, это Себастьян. Мы обычно называем его Охотник… Как ты нашел нас?
- По запаху. Я учуял жуткую вонь, и сразу же понял, что она может исходить только от Молота… Рад видеть тебя, Аксис, торговец, частный предприниматель, а в прошлом убийца и наемник Эрдамона. И тебе привет, священник, продавший свою веру и свою богиню. И вам, маньяки, орк-интеллектуал и человек, который никогда не проигрывает… И тебе привет, некромант. И вам, леди.
- Да, Себастьян, ты как всегда в своем репертуаре… Чего смеетесь? Вот познакомитесь с ним поближе, он и вам будет такие приветствия выдавать…- Молот сплюнул- Ну что ж ты за человек такой. Невозможно с тобой работать…
- Что, Клавиус, неприятно слышать правду? А господин Месмеро уже только тем, что так красиво поколебал власть Эрдамона, заслужил вечный иммунитет от моего острословия.
- Ну да, конечно. Вообще-то я поколебал его власть гораздо раньше! Если бы не я, он давно уже был бы императором Эльморедена. Или ты забыл, кто повлиял на Таланара? Если бы не я…
- Ну с тобой, друг мой, отдельная история.
- Да ладно. На себя посмотри, правдивый ты наш. Ты сам маньяк не меньше, чем я- огрызнулся Максимус.
- Ну что ты, Макс, я знаю. Да к тебе и старине Стигу у меня особых претензий нет…
- Да, зато мне он каждый раз выдает подобные штучки. Если только нет повода сказать что-нибудь хорошее про Эрдамона. Это он еще больше любит.
- Такой уж я, не могу смолчать, когда можно рассказать столько хорошего!
- Да уж… Ну ладно, это все, конечно, очень классно, но, кажется, Месмеро хотел нам что-то показать.
- Ах да. Сейчас мы, друзья, находимся на границе долины смерти. Множество воинов нашло здесь последнее пристанище… Впрочем, к чему говорить, сейчас вы сами все увидите…
Месмеро резко вскинул руки и земля задрожала. Один за другим стали появляться мертвецы. Воины, умершие множество лет назад и относительно недавно, голые скелеты в проржавевшей броне и отвратительные полусгнившие зомби. Они вылезали прямо из-под земли… Их было много, очень много. И вот через минуту перед некромантом стояла настоящая армия нежити.
Наступила ночь. Молот и Себастьян отправились вперед, соединять две армии. Месмеро каким-то образом сумел передать Молоту командование своими мертвецами и теперь гном должен был встретить натиск Сандро и, в лучшем случае, разбить его. В худшем- хотя бы задержать. Остальные остались, чтобы обеспечить Месмеро охраной во время проведения ритуала. Сейчас спутники некроманта уже спали, а он сам, взяв длинную, похожую на указку палку, принялся вычерчивать на земле какой-то замысловатый узор, основой которого была, судя по всему, пентаграмма. Глаза Месмеро светились странным фиолетовым светом и все углы, линии, получались у него идеально правильными… Близился решающий день…

Глава 12. Непобедимый

Патрик размышлял. За всю ночь он почти не сомкнул глаз. Но вот уже светало, а решения до сих пор не было. Паладин не знал, что делать. Какое-то чутье подсказывало ему, что амулет по-прежнему где-то совсем рядом… Но как найти его? Возможно, стоит разделиться и обыскать окрестности? Правда, этот план сопряжен с определенным риском… Стоит ли идти на него? Патрик знал: именно он должен принять решение, и от этого решения, возможно, будет зависеть их судьба…
- Ты совсем не спал, да?
Рыцарь обернулся и увидел перед собой Джулию.
- Не переживай, мы справимся. Я верю, что справимся. Эйнхазард поможет нам.
- Надеюсь- вздохнул паладин- У меня есть такое чувство… Что амулет тут… Совсем недалеко…
- О чем это вы?- Стакер вошел в комнату неслышно, будто призрак- Надеюсь, Патрик, ты уже придумал, как найти этот амулет? Действовать надо сейчас, иначе будет поздно.
- Знаю.
- Так каков твой план?
- Мы снова разделимся и обыщем окрестности.
- Снова? Почему такой выбор?
- Вместе, конечно, путешествовать безопаснее, но на осмотр территории уйдет слишком много времени…
- Хм… А может амулет уже где-то на пути… ну, например, в Аден?
- Тогда мы уже все равно ничего не сможем сделать. Мы должны рассчитывать на то, что амулет по-прежнему рядом. Но нам нужно придумать какой-то сигнал, чтобы тот, кто попадет в беду смог тут же позвать остальных…
- А что, неплохая идея! И я даже знаю, какой сигнал мы используем! Совсем недавно я видел гнома, который продавал праздничные фейерверки! То что над, верно?
- Отлично придумано, Стакер! Ладно, давайте будить Катберта, а там за фейерверками, а потом и за амулетом!
На холм, освещенный первыми лучами солнца, вышел одинокий темный эльф в сверкающих доспехах. Перед ним открывалось небывалое зрелище: огромная армия, воины и маги, живые и умершие много веков назад. Над головами воинов гордо реяли кроваво-красные стяги Революционеров. Клавиус Молот, стоящий, как и подобает настоящему предводителю, чуть впереди своего воинства нахмурился и произнес только одно слово:
- Сандро.
Стоящий рядом с ним Себастьян Охотник широко ухмыльнулся в предвкушении кровавой схватки. А тем временем из-за холма следом за темным эльфом один за другим поднимались воины. Один из них нес знамя, где на синем фоне был изображен белый кулак. Командующий Сандро поднял меч, приготовившись дать сигнал к атаке…
Месмеро неподвижно стоял прямо в середине огромного и чрезвычайно сложного магического узора.
- Ты, наверное, рисовал это всю ночь… Как у тебя получилось? Все так…ровно… У тебя ведь не было никаких приборов…- Создатель помог мне в этом, любимая. - Некромант слегка улыбнулся.
- А где Стиг и остальные?
- Я уже отправил их. Они буду следить, чтобы никто не смог помешать мне.
- А что делать мне?
Месмеро вздохнул и, аккуратно перешагивая линии рисунка, подошел к Азуле.
- Ты мне очень помогала все это время…Без тебя я бы не справился.
- Зачем ты это говоришь? Что, хочешь меня прогнать? Я тебе больше не нужна?
- Нет, ты все не так поняла… Понимаешь, теперь все почти готово и… Не знаю, что будет происходить здесь, но, возможно, будет битва… Я ведь делаю все это в первую очередь для тебя… И я не хочу чтобы с тобой что-нибудь случилось.
- Да, я понимаю… А что, если мы больше не увидимся?
- Ну что ты, увидимся, конечно, и притом совсем скоро.
Месмеро опустил глаза: он чувствовал, как что-то ноет у него в груди. Он не раз оказывался в таком положении рядом с нею, но такого еще никогда не было. Казалось, что по-настоящему чистые, светлые чувства только сейчас возникли между ними. Нет…Это была страсть, полная нежности и любви. Он робко взглянул в ее глаза и понял, что она сейчас чувствует то же самое. При ярком, огненном свете восходящего солнца, видневшегося из-за горизонта, они горячо поцеловались. Это был прощальный поцелуй…
Патрик медленно шел вперед, то и дело оглядываясь. Настороживший его звук повторился. Похоже, это были чьи-то шаги. Паладин вынул меч из ножен и приготовился к битве. Шаги приближались. И вот рыцарь увидел идущего ему навстречу высокого воина в доспехах имперского крестоносца, сжимавшего в руках слегка светящиеся мечи. Да, Патрик ожидал этой встречи. Перед ним снова был Стиг. Увидев рыцаря, дуэлист как-то нехорошо усмехнулся.
- А, Патрик. Как часто стали мы встречаться в последнее время.
Паладин приветливо улыбнулся, левой рукой выхватив из-за пояса припасенный фейерверк, чем вызвал у Стига взрыв хохота. Не обращая внимания на смех дуэлиста, рыцарь вновь и вновь пытался подать сигнал, но все было безуспешно. Наконец, он отчаялся и со злостью выкинул бесполезный фейерверк.
- Что, купил старые фейерверки в Гиране? Очень оригинальная мысль, жаль, что они почти никогда не работают. И правда, жаль. Было бы гораздо интересней сразиться со всеми вами одновременно, чем вырезать поодиночке!
- Что произошло, Стиг? Ты ведь был лучшим другом моего дяди и всегда…
- А что, тебе ведь так и не рассказали, как погиб Роланд? Так вот, знай: это я убил его! А теперь ты отправишься за ним следом! - Стиг взмахнул мечем, и остолбеневший Патрик увидел, как стоящая неподалеку сосна медленно заваливается на землю, срубленная звуковым импульсом…
Месмеро медленно открыл черную книгу и шепотом начал читать заклинание. Все линии вычерченного на земле рисунка засветились фиолетовым. Закончив, Месмеро резко захлопнул книгу и поднял глаза. Пред ним стояла Джулия. Некромант лишь слегка улыбнулся.
- Вот мы и встретились снова. Интересно, как тебе удалось проскочить через мою охрану? Впрочем, это уже неважно…
- Прошу тебя, остановись! Зачем ты делаешь это…
- Это? Что это? Откуда ты вообще знаешь, что я делаю? Хм… Сейчас у меня, пожалуй, есть немного времени… Ты все равно уже не сможешь меня остановить. Хорошо, давай я расскажу тебе, как все было на самом деле…
- Что, не ожидал такого поворота? Странно, что твои новые соратники ничего тебе не рассказали. Наверное, хотели сюрприз сделать! Ну что, сюрприз удался на славу! Ухаха! Видел бы ты сейчас свое лицо… паладин!
Стиг снова взмахнул мечем, на этот раз направив импульс в Патрика. Но рыцарь уже пришел в себя и вовремя подставил щит. Он был в ярости. Да как смеет этот мерзавец так насмехаться над ним? Он рассказывает о своем предательстве, как о чем-то достойном… Сейчас Патрик всем сердцем возненавидел дуэлиста. Паладин знал: он должен избавить мир от этого отморозка. Патрик больше не слушал, о чем говорил Стиг. Рыцарь резко бросился вперед, надеясь, что дуэлист не ожидает этой атаки… Но все его удары были легко отбиты. Стиг атаковал в ответ, и его меч прошел в сантиметре от шеи Патрика, не успевшего вовремя блокировать удар щитом… А потом дуэлист резко отскочил назад и захохотал. Тогда паладин с ужасом понял, что предатель просто издевается над ним.
- Ну что ты застыл? Давай, атакуй меня, покажи свой лучший удар… еще раз! Ухаха! И как такого, как ты держали в Воинах Света? Я был лучшего мнения о солдатах Эрдамона. Что, хочешь убить меня? Так давай, вперед! Иссяк запал? Да куда тебе! Я участвовал в сотне боев, и ни разу не проигрывал! Никогда! Понимаешь? Ухаха! А ты? Ты наверное, дрался только с деревянным манекеном! И то, я думаю, проигрывал! И долго ты будешь так стоять? До самого армагедона? Впрочем, недолго осталось. Ахахах!
Патрик стоял прямо напротив дуэлиста и смотрел на него ненавидящим взглядом. Как же одолеть его? Стиг силен, дьявольски силен… Паладин знал это и раньше, но теперь ему впервые пришлось почувствовать это мастерство на собственной шкуре. А преатель, тем временем, все продолжал говорить… И смеяться. И смех этот был немного… сумасшедшим? Неужели после всего произошедшего дуэлист слетел с катушек? Или это было его нормальное состояние? Теперь Патрик уже ни в чем не был уверен. Со Стигом он виделся, в общем, не так уж и часто… Но надо было что-то делать. Дуэлист вдруг замолк и Патрик вскинул щит, отражая следующий звуковой импульс.
- Ну и что ты стоишь там? Чего молчишь? Давай, скажи что-нибудь! Или язык проглотил? Ухаха! Спрятался там за щитом и сидит. Тоже мне рыцарь! Будешь ты в конце концов драться? Или предпочитаешь сдохнуть, как баран на бойне? Я, конечно, уделяю тебе особенное внимание, но не забывай, что закончив с тобой, мне нужно еще успеть перерезать твоих друзей! Ахахах!
Сказав это, дуэлист резко посерьезнел, и трижды рубанул мечами по воздуху. Патрик резко откатился в сторону, уклоняясь. Паладин услышал, как за его спиной падают деревья, срубленные импульсами предателя. Да уж, дьявольски силен- это верно. Но ведь есть же какой-то способ…
- Да, видны профессиональные навыки. Тебе бы лесорубом работать, а ты зачем-то в дуэлисты подался! Хотя шут из тебя тоже вышел бы неплохой. А вот воин- извини, так себе.
Услышав такой отзыв, Стиг побагровел от злости.
- Чтооооо? Лесоруб? Шут? Я?! Ну держись, паладин!
И дуэлист кинулся в атаку, бешено размахивая мечами. Патрик сконцентрировался. Сейчас на кону не только его жизнь и честь его семьи - нечто большее. Ведь кто, кроме него остановит Месмеро? Паладин знал: сейчас он не может проиграть. Время для него как будто замедлилось. Он легко отбил все пущенные дуэлистом импульсы, блокировал его удар, а затем, резко развернувшись, рубанул его мечем. Точный, тщательно выверенный удар должен был снести дуэлисту голову… Патрик отпрыгнул, и взглянул на своего противника. На щеке Стига была видна небольшая царапина. Дуэлист коснулся пореза рукой и улыбнулся.
- Да, ты хорош. Гораздо лучше, чем я думал. Пожалуй, тебе даже удалось превзойти своего дядю… Жаль, этого недостаточно. Как бы силен ты ни был, тебе со мной не справиться. По одной простой причине: я непобедим!
И снова раздался безумный смех.

Глава 13. Воля Создателя

- Итак, начну сначала. Началом можно считать тот момент, когда я вступил в академию вашего клана. Довольно скоро меня заметили. Стиг, заместитель Роланда возлагал на меня большие надежды… С выбором профессии я не сомневался. Меня всегда больше других привлекал путь темного мага. Хардин, мой учитель, гордился мной. И скажу без ложной скромности, у него были на то причины. Я в рекордно короткие сроки прошел обучение и стал настоящим некромантом. Тогда, в день моего посвящения, Хардин сказал мне, что я избран, чтобы вершить волю Создателя. Он преподнес мне в подарок черную книгу, которую я сейчас держу в руках, и сказал, что эта книга будет вести меня. Но, открыв книгу, я обнаружил там лишь пустые страницы. Да, именно так. Ни одной буквы, символа…Ни одной кляксы! Абсолютно чистые страницы. Долго я ломал голову над этой загадкой, пытаясь понять, что же значит этот странный подарок учителя. Но время шло, а я так ни на шаг и не приблизился к разгадке. В конце концов я оставил попытки. Конечно, решение этой загадки было не единственным моим занятием. Я решил вступить в клан, в котором проходил академию. Он привлек меня своей дружеской атмосферой. В коллектив я влился без особых проблем. Народ там был хороший. Ну, конечно, не без исключений… Но в целом- да. И вот я воевал вместе с ними. Я всегда готов был прийти на помощь товарищу… Стиг во мне души не чаял: ну естественно, он ведь надеялся, что с моей силой они смогут вывести клан на принципиально новый уровень. Да, тогда он и представить не мог… Вообще Стиг во многом непонятен. Я подозреваю о наличии у него каких-то психических отклонений… Чуть ли не раздвоения личности. Он иногда противоречит сам себе, а его поведение бывает абсолютно непредсказуемым… Но одно о нем я могу сказать точно: он всегда стремился к власти. На Роланда он не похож… Кстати, ты знала, что Роланд в свое время ушел из Воинов Света? У него был весьма серьезный конфликт с Эрдамоном. Раньше они служили вместе с командором Броном. Знаешь такого? Командир Патрика между прочим… Роланд тогда ушел, Брон остался. Сделал карьеру. Правая рука лорда Кальта, ныне покойного. Скорее всего Брон и сейчас где-то в этих местах. Возможно, пытается прорваться сюда. Конечно, он уже опоздал… Так вот, Роланд ушел потому, что считал неверной выбранную Эрдамоном позицию, его взгляды на веру в Эйнхазард и жизнь вообще. Он хотел все сделать правильно, понимаешь? Ну, разумеется, так как он это понимал. Вобщем, в этом мы с ним похожи. А Стиг надеялся развив этот клан обставить Эрдамона и прийти к власти. Наивные надежды. Ну Роланд воодушевил его, в этом деле старый паладин был хорошим мастером. Только вот время шло, а ощутимого движения вперед все не было. И запал у Стига мало-помалу стал иссякать. И тут я появляюсь! Да, Стиг в то время готов был, наверное, прыгать от радости… Тогда же я познакомился с Азулой… Я влюбился в нее, и она, к моему счастью, ответила взаимностью… Казалось бы все хорошо, чего еще можно желать: я в хорошем клане, окружен друзьями, кланлидер и зам ценят меня необыкновенно высоко, и моя возлюбленная всегда рядом… Да, так все и было. Можно сказать, в то время я был счастлив. Пока однажды я не почувствовал, что пришло время снова заглянуть в книгу. Я открыл наугад, не рассчитывая, конечно, увидеть что-то кроме белой страницы. Так и оказалось. Хотя я не надеялся на другой исход, все же я испытал разочарование. То предчувствие было так сильно… Трудно было поверить, что это лишь игра воображения. Я стоял на месте и размышлял, по-прежнему глядя на открытую мною страницу… И вдруг, прямо у меня на глазах появились слова! Всего два коротких предложения: «Ты избран. Избран для того, чтобы изменить этот мир.». После этого моя жизнь резко изменилась…Нет, внешне все оставалось как прежде… Перемена была во мне. Загадка черной книги снова взволновала меня и я уже не мог обрести покой. Но никто вокруг не должен был видеть моего волнения. Для них я был таким же, как и раньше. Единственная, кто заметил произошедшую со мной перемену- Азула. Подумав, я решил рассказать ей о книге. Да, она была удивлена, очень удивлена. Но она от меня не отвернулась. Вскоре книга снова дала о себе знать. Причем на этот раз вместо двух предложений мне было предоставлено сразу несколько страниц текста. Я понял, что сам Создатель разговаривает со мной через эту книгу! Кто такой Создатель? Конечно же, это великий Гран Каин, бог тьмы. Знаю, ваша церковь учит, что людей сотворила Эйнхазард… Так вот, это ложь. Не имею времени и желания сейчас спорить с тобой об этом, поэтому просто слушай дальше. Создатель открыл мне глаза. Я понял, как несовершенен окружающий нас мир и как ничтожна вся эта грызня за власть… И тогда я понял, что должен изменить этот мир! Но изменять мир- дело нелегкое. Тем более я уже тогда предвидел что Эрдамон непременно попытается помешать мне, как только узнает о моих попытках. Конечно, ведь в случае моего успеха он лишится всей своей власти. Итак, мне нужны были помощники. Решение этого вопроса казалось мне простым и ясным: привлечь на свою сторону Роланда и остальных. Но вот тут я столкнулся с действительно неожиданной проблемой: они не понимали меня! Я пытался сказать им, но они думали, что я смеюсь над ними! Слепые глупцы! И тогда я обрел второго союзника. Да, это был Стиг. Честно говоря, мне скорее хотелось бы видеть на его месте Роланда, но выбирать не приходилось… К тому же дуэлист обещал привлечь к делу своих старых друзей. Через некоторое время мы втроем покинули клан. Создатель сказал, что нам стоит отправиться в разоренный замок. Там я должен был поупражняться в массовом поднимании мертвецов и контроле над ними… Помнишь? У меня ведь хорошо тогда вышло, не так ли? Аерис тогда решил нас навестить… Стиг встретил его как следует. После этого не было сомнений, что сюда заявится и Роланд с остальным кланом. Честно говоря, я не имел никакого желания убивать бывших товарищей, пусть даже они такие идиоты… Но Стиг был другого мнения. Он заявил, что мы должны непременно преподать вам хороший урок. Я согласился: мне ведь очень нужна была поддержка этого маньяка… Ну что было там дальше ты, наверное, и сама помнишь. После этого мы разделились: Азула и Стиг отправились в Гиран, где должны были встретиться с одним из друзей дуэлиста, который должен был достать амулет, вот этот.- Месмеро поднял повыше левую руку, показав Джулии переливающийся амулет- правда, тогда ему это не удалось… Я же шел к Хардину, с которым мы должны были доработать все детали вот этого ритуала. Как я и ожидал, Эрдамон решил помешать мне, но, к сожалению, он сделал это раньше, чем мне хотелось бы. Сколько бы сил не давал мне Создатель я, конечно, не имел шансов выстоять против Воинов Света. Эрдамон отправил разобраться со мной этого фанатика Сандро с армией… И вот тогда случилось то, чего я не ожидал: на мою сторону встала армия революционеров. Честно говоря, эти красные маньяки нравятся мне не больше, чем Воины Света… Но тут уж не приходиться выбирать. Пойми же, я всего лишь пытаюсь сделать мир лучше. Я смотрю, ты слегка удивленна. Ничего, в этот раз ты не сможешь мне помешать, даже если сама Эйнхазард снова порадует нас своим появлением! Уже слишком поздно… Да, я рассказал все, что хотел, спасибо за внимание. После произнесения заклинания мне нужно было некоторое время… Теперь можешь уходить. Если хочешь, можешь остаться и посмотреть, как это будет…
Месмеро резко вскинул руку, и за какие-то секунды абсолютно чистое небо затянуло тучами. А затем, прямо над ним образовалась гигантская воронка. Некромант усмехнулся и вдруг кинул амулет вверх. Но амулет, как ни странно, не упал на землю, а завис в воздухе, медленно кружась. Месмеро снова заглянул в книгу и прочитал короткое заклинание. Амулет на секунду застыл… И взорвался. Джулия ощутила, как освобождается ужасная сила, которая была заключена внутри этой безделушки. Сгусток огня вырвался из разорвавшейся оболочки и устремился вверх, прямо в воронку, которая тут же начала разрастаться, закручиваясь все быстрее. Некромант засмеялся. Джулия резко развернулась и побежала прочь. Смотреть на все это было выше ее сил… Смотреть и знать, что она ничего не может сделать…

Глава 14. Врата преисподней

- И вот снова ты остановился! Что, ждешь, пока я умру от потери крови? Ухаха! Или ты ждешь что тебе поможет твоя никчемная богиня? Напрасно! Она уже давным-давно отвернулась от вас! Неужели ты не видишь этого? Глупец! Ты так же глуп, как и Роланд! И за твою глупость тебе так же придется поплатиться!
- Ты заплатишь за все что сделал! Хватит болтать, нападай, если, конечно, осмелишься!
Подобное заявление вызвало у дуэлиста очередной взрыв безумного хохота. Патрик же, напротив, был серьезен как никогда. В глазах паладина горел недобрый огонь, он не отрываясь смотрел на предателя. Стиг же, закончив смеяться, но все с той же отвратительной ухмылкой, резко перешел в наступление. Отразив первую атаку предателя Патрик понял: гладиатор уже не воспринимает его всерьез, и сам атакует не в полную силу, желая поиздеваться. Ну что ж, вскоре Стигу придется поплатиться за свою беспечность. Поединок продолжался. Противники не переставая атаковали друг друга, но Патрику так и не удалось добиться успеха, Стиг же, похоже, и не собирался пока поражать своего врага. И вдруг все закончилось. Безумная усмешка на лице гладиатора медленно сменилась удивлением.
- Как ты смог?Сказав это, непобедимый дуэлист медленно завалился набок. Патрик несколько секунд стоял неподвижно, смотря в одну точку, как вдруг раздавшийся за спиной негромкий смех прервал его раздумья. Резко развернувшись, паладин увидел перед собой огромного орка. Максимус приветственно оскалился и демонстративно похлопал:
- Отличная работа, рыцарь! Признаться, не ожидал от тебя такого успеха
- Почему ты радуешься, орк? Вы ведь были на одной стороне…
- Ну видишь ли, тут все не так просто- орк развел руками- старый психопат уже успел всем порядком надоесть. Я наблюдал за вашим поединком, чтобы когда все закончиться помочь старине мяснику отправиться греться в котлах ада, куда ему уже, впрочем, давно пора… Но ты сделал это вместо меня. Твои умения явно возросли с нашей предыдущей встречи… А ведь это было так недавно… Ну ладно- орк резко вынул из-за спины свой огромный двуручник- как бы то ни было, но твоя жизнь нам тоже совсем ни к чему. Ничего личного, паладин.
Разрушитель взмахнул мечем и начал медленно приближаться к Патрику…
- Клавиус пал! Молот убит! Нам конец! Бежим, бежим скорее!
Неожиданно истошно кричавший солдат схватился за горло и, хрипя, повалился на землю. Человек в черном плаще и черной же шляпе с пером опустил руку:
- Ни шагу назад! Каждого, кто побежит, Я лично обеспечу путевкой на тот свет! Мы будем сражаться до конца!
Выхватив кинжалы, Сбастьян Охотник сам кинулся в гущу боя, увлекая за собой солдат…
- Итак, я предоставлю тебе, паладин, право первого удара. Атакуй!
Патрик не заставил просить себя дважды: резко прыгнув вперед, он нанес удар. Но орк, вместо того, чтобы обороняться, Вдруг воткнул меч в землю, явно специально подставляясь… меч Патрика вскрыл горло разрушителя, хлынула кровь… Максимус сделалшаг назад, каким-то чудом удерживаясь на ногах… И вдруг орка осветил столб света. Паладин прищурился, пытаясь разглядеть хоть что-нибудь. Спустя пару секунд свет погас и рыцарь открыл рот от удивления: Максимус стоял перед ним абсолютно невредимый, при этом весело смеясь.
- Как тебе такой фокус, а, паладин? Неожиданно, не правда ли? А теперь моя очередь атаковать!- разрушитель сделал шаг вперед вновь взяв свой меч- не желаешь помолиться перед смертью?
- Не стоит быть столь самоуверенным, даже имея за спиной кардинала.
Орк и паладин одновременно оглянулись и увидели стоящего рядом камаэля с древним мечем на плече. Патрик сразу узнал его: конечно, это был Калид.
- Что ты тут делаешь, предатель?
- Да, мне тоже интересно- хмыкнул разрушитель.
- Ты не понимаешь, я не предавал вас… Просто я никак не мог позволить им…
- Хорошо, я верю тебе! Если ты еще на нашей стороне- атакуем скорее!
Орк взревел и бросился вперед. Патрик с трудом устоял на ногах, приняв на щит удар Мксимуса, но затем в бой вступил берсерк, и стало легче, хотя они даже вдвоем не могли одолеть этого орка. Столбы света больше не появлялись: разрушитель не нуждался в лечении. Сам лекарь тоже предусмотрительно не появлялся на поле боя, вероятно, скрываясь где-то неподалеку. Внезапно орк зарычал и прекратил атаковать. Патрик обернулся, проследив за его взглядом, и увидел спешащих к ним Катберта и Стакера. Все-таки они смогли прибыть вовремя! Ну теперь-то они точно справятся с этим титаном! Увидев Калида, Стакер и Катберт остановились в нерешительности.
- Да не стойте вы так! Он на нашей стороне!
- Я не хотел предавать вас… Но я не мог тогда не вмешаться. Это все из-за Азулы… Я люблю ее еще давным-давно, еще до того как появился этот проклятый некромант… Я не мог позволить вам убить ее!
Максимус, который уже, похоже, успел заскучать, громко кашлянул.
- Господа, это все, конечно, очень мило… Но может быть мы все-таки продолжим наш поединок? Только вот четверо- это пожалуй слишком много даже для меня… Думаю, вы не будете против, если я тоже позову компанию?
А вот это уже было плохо. Совершенно неожиданно откуда-то сбоку появился эльф. Скорее всего, он тоже скрывался где-то неподалеку, а, может быть, следовал по пятам за Катбертом и Стакером. Аксис лучезарно улыбнулся и покрутил кинжал в руках.
- Стакер, дружище, по-моему ты сейчас не на той стороне. Ты ведь еще помнишь о своих обязательствах, не так ли?
- Иди к Белефу, чертов шантажист- огрызнулся авантюрист, чувствуя на себе удивленные взгляды товарищей- я не собираюсь на тебя работать!
Аксис всплеснул руками, изображая огромную печаль.
- Какая жалость… Ну ладно, тогда нам придется просто убить тебя за невыплату кредита. Ну и этих заодно.
Окончательно потерявший терпение Максимус зарычал и ринулся в атаку, не дожидаясь, когда наконец закончатся все эти словесные баталии. Бой начался вновь… И вдруг чистое неба за пару мгновений заволокли черные тучи. А потом в выси появилась огромная воронка, и какой-то странный огненный шар взмыл к ней с земли… Несколько секунд все заворожено смотрели на это, а затем титан снова зарычал и взмахнул мечем… Аксис перемещался по полю битвы с необыкновенной скоростью, мгновенно появляясь и так же мгновенно исчезая, и наносил точные удары своим кинжалом. Максимус в ярости атаковал своих врагов снова и снова, нанося сокрушительные удары… И все-таки теперь перевес был на стороне соратников Патрика. Разрушитель шаг за шагом отступал. И вот Стакер прыгнул, и удачным ударом слегка задел шею орка. Струйка крови быстро потекла по белым доспехам… Но неожиданно Максимус снова исчез в столбе света. Стакер среагировал мгновенно: секунду спустя он был уже рядом с кардиналом, и нанес удар, другой, третий.
- Стакер, дружище, да ты, похоже, окончательно окосел!
Ришелье рассмеялся. Стакер замер, ошарашено моргая, и его можно было понять: кардинал поразительно легко увернулся от всех его ударов. Стакер все еще стоял на месте и смотрел на Ришелье широко открытыми от удивления глазами, а Аксис уже оказался за его спиной, занося кинжал для удара… Но частному предпринимателю не удалось нанести удар: Калид, подлетев, ударил его плечом. Эльф отлетел на несколько метров, перекатился, и снова оказался на ногах. Он улыбнулся тяжело дышащему берсерку и указал кинжалом куда-то за его спину. Калид улыбнулся в ответ: ну да, конечно, и что, этот тупоумный эльф подумал, что он купится на этот старый трюк «опасность сзади»? И тут Калид услышал рык… Он обернулся, но было уже слишком поздно… Патрик, Стакер и Катберт с ненавистью смотрели на застывшего над разрубленным пополам камаэлем Максимуса. На лице орка было нескрываемое торжество.
- Ну что же, один ноль в нашу пользу!
Титан взмахнул мечем и… застыл безмолвной ледяной глыбой. Патрик обернулся и увидел улыбающуюся светлую эльфийку. Ришелье и Аксис переглянулись.
- Аксис, дружище, как ты думаешь, что стоит делать в такой ситуации?
- Я думаю стоит вспомнить первое правило кинжальщика: самое главное вовремя смыться!
Они синхронно развернулись и побежали прочь. Никто не думал их преследовать. Катберт медленно подошел к застывшему во льду титану, а паладин развернулся к спасшей их эльфийке.
- Кто ты и зачем помогла нам?
- Меня зовут Алита. Не надо лишних вопросов: нам нужно спешить. Времени осталось совсем немного.
Она взглянула на небо, где все так же была видна чудовищная воронка…
- Победа! Мы победили! Ура!
- Да здравствуют Воины Света! Да здравствует лорд Эрдамон!
- Да здравствует генерал Сандро!
Темный эльф стоял на холме, под знаменем, изображающим белый кулак на синем фоне. Он не слушал радостные крики своих солдат, его взгляд был устремлен в небо. Поклонившись, к нему подошел адъютант.
- Сэр, мы победили. Остатки Красных бегут!
- Нет, солдат. Мы проиграли. Теперь уже слишком поздно…
- Да, все прошло точно по плану! Все работает! Ритуал идет, его уже не остановить! Теперь мир изменится! А ведь они не верили мне! Ну теперь они увидят… Мы дадим жителям Эльморедена демократию и конституцию! Народ больше не будет страдать под гнетом власти тирана!
Месмеро снова засмеялся. Вдруг какой-то звук отвлек его от приятных мыслей. Некромант обернулся к источнику шума с весьма недовольным выражением лица.
- Кто смеет мешать мне в момент моего величайшего триумфа?
- Твоего триумфа никогда не будет, мерзкий некромант! Эйнхазард, богиня света, дарует нам силы, чтобы победить тебя!
Месмеро тяжело вздохнул. Нет ну не дебил ли? Где только Эрдамон вечно набирает этих имбицилов, готовых отдать жизнь по одному его слову? Ну, разумеется, не просто так, а за святую веру и великую Эйнхазард…НУ ладно, сейчас эти фанатики уже ничего не смогут сделать. Паладин взмахнул мечем и бросился вперед. Ну конечно, как же иначе. Зарубить мерзкого некроманта! Лучше бы научился шевелить мозгами, а не крутить мечем. Быть может и увидел бы, что он и сотни подобных ему- всего лишь марионетки в руках, пожалуй, лучшего кукловода этого мира- лорда Адена. Со скучающим видом некромант выпустил в рыцаря небольшой фиолетовый шарик. Патрик отлетел на несколько метров, но тут же снова вскочил на ноги. Вот ведь какой неугомонный. Не хотелось этого делать, но, видимо, придется успокоить его навсегда. Месмеро взмахнул рукой и из воздуха появился сотканный из фиолетового пламени дракон. Дракон зарычал и полетел прямо на выставившего щит Патрика. Глупый, наивный паладин. Такую атаку щитом не отбить… И вдруг между некромантом и рыцарем вырос Стакер. Фиолетовый дракон, не сбавляя хода, вошел прямо в тело авантюриста. Кинжальщик моргнул и медленно завалился набок. Патрик ошарашено смотрел на лежащего без движения товарища. Месмеро хмыкнул.
- Какое геройство! Какое самопожертвование! Жаль, что все это пропадет зря!
- Не пропадет.
Паладин смотрел прямо перед собой твердым, уверенным взглядом. Стакер пожертвовал собой, чтобы дать ему шанс. Теперь он не мог проиграть. Меч рыцаря засветился белым, он почувствовал огромную силу, снисходящую к нему. Месмеро захохотал.
- Ну неужели! Ваша обожаемая богиня все-таки решила помочь вам! Но спешу огорчить тебя: сейчас, вблизи портала, моя сила возросла в десятки раз! Даже с силой Эйнхазард тебе не победить меня!
Патрик опустил голову. Он понимал, что эти слова- не просто пустое бахвальство.
- Если уж ты так силен, чего медлишь? Почему просто не испепелишь нас?
- Стремлюсь свести к минимуму потери среди населения. Никогда особо не фанател от рек крови… Ну, конечно, если ты тут будешь бегать, орать и размахивать своим мечем…
И тут паладин улыбнулся. Необыкновенная идея пришла к нему в голову. Да, некромант неуязвим, но что если… Он резко вскинул меч, направляя его вверх, и в гигантскую воронку ударил луч ослепительно белого света, отчего воронка стала вращаться все быстрее и быстрее… От сильного ветра закачались деревья. Торжествующее выражение исчезло с исчезло с лица некроманта, сменившись удивлением.
- Хм, мы не просчитывали воздействие силы света на портал… Возможно ли, что такой сильный всплеск вызовет…
И вдруг все исчезло, потонув во тьме. Неужели все было напрасно? Патрик оглянулся, но та же темнота была со всех сторон… А потом землю вновь осветил солнечный луч. Тучи исчезали, улетали так же быстро, как и появились. И вот они с Катбертом стояли на залитой солнцем поляне перед необыкновенно сложным магическим узором. Месмеро бесследно исчез…
Джулия смотрела, как из-за туч появляется солнце, и ее сердце подпрыгивало от радости. Все-таки он сумел! Вдруг она ощутила резкую боль в спине и в глазах потемнело…
Аксис аккуратно вытер окровавленный кинжал платком и бросил взгляд на лежащее перед ним бездыханное тело.
- Ну что ж, теперь одной проблемой меньше. Ничего личного, детка, только бизнес.
Светлый эльф в черной робе медленно шел по полю недавнего сражения, внимательно вглядываясь в лица мертвых воинов. Наконец эльф остановился, и на его лице появилась довольная улыбка. По-видимому он нашел то, что искал. Эльф тихо прочитал короткое заклинание и взмахнул рукой. Столб яркого света опустился с неба и один из воинов открыл глаза. Улыбка эльфа стала еще шире.
- Вставай, Себастьян. Охота только начинается.
* * *
Вот и подошла к концу ещё одна повесть о жизни и смерти героев мира Аден.
После ее прочтения у меня осталось вопросов больше чем ответов.
Возможно я и не права, но мне показалось что в «Пророчестве разрушения» литературно описан какой-то квест из мира Lineage II. Уж как-то очень причудливо переплелись в повествовании герои, имеющие своих прототипов в игровом мире автора, и персонажи квестов. А может и права. Но только автор может разрешить эту загадку.
Понравился момент, где спятивший под действием амулета орк выжигает деревню, образ получился знатный - прям как фашист какой с огнеметом. Жуть…
И что же это за амулет такой был? Плод фантазии автора или прообраз эпик-бижутерии?)
Вопросы, на которых нет ответа! (Zimbara)




Комментариев нет:

Отправить комментарий